Vandaag zou Levon Helm, de zingende drummer van The Band, zijn 78e verjaardag vieren – ware het niet dat de multi-instrumentalist in 2012 het tijdelijke voor het eeuwige verruilde. De drummer werd geroemd vanwege zijn unieke stemgeluid. En zijn accent: als enige Band-lid kwam hij niet van het Canadese platteland, maar uit de Amerikaanse staat Arkansas.

Levon Helm begint zijn carrière als drummer bij rockabilly-artiest Ronnie Hawkins. Later voegen zich bij Hawkins’ begeleidingsband vier Canadezen: Garth Hudson (orgel), Richard Manuel (piano), Rick Danko (bas) en Robbie Robertson (gitaar). Samen vormen zij The Hawks.

Via Robertson, die als sessiemuzikant met collega’s optreedt, komen The Hawks in contact met Bob Dylan. Dylan is halverwege de jaren zestig bezig om over te stappen naar de elektrische muziek. In de maanden dat ze zich losweken van Hawkins en zich bij Dylan aansluiten, heeft de band verschillende namen, zoals Levon & The Hawks.

De band gaat met Dylan op tournee als hij ook op het podium de overstap maakt naar elektrische muziek. Voor Helm wordt het boe-geroep van Dylans fans te veel; hij verlaat de band tijdelijk, en wordt tijdens de tour vervangen door Mickey Jones. In The Band neemt Manuel plek op de drumkruk, nadat hij zichzelf het drummen heeft aangeleerd.

Inmiddels spreekt iedereen over The Band, wanneer de voormalige Hawks worden genoemd. Het blijkt de definitieve naam te worden voor de begeleidingsband. Als Dylan in 1966 zijn mysterieuze motorongeluk krijgt, trekt ook The Band zich terug in Big Pink. Daar voegt Helm zich bij zijn maatjes van de groep.

The Band maakt ook als zelfstandige groep naam in de muziekwereld, totdat de mannen in 1976 uit elkaar gaan. Levon Helm begint een solo-carrière, en heeft ook succes als acteur (onder meer in Coal Miner’s Daughter). Halverwege de jaren tachtig komt The Band weer bijeen, zonder frontman Robertson. The Band neemt covers op, waaronder het mooie Atlantic City van Bruce Springsteen. Bij een uitvoering in 1994 is de muzikaliteit van Helm te zien: hij zingt, speelt de mandoline en doet en passant ook de bassdrum.

Zulke uitvoeringen zullen niet snel meer worden gemaakt.