Het maken van het album Empire Burlesque ging niet vanzelf bij Bob Dylan. Kon de grootmeester van de popmuziek in vroeger dagen liedjes schrijven alsof het een lieve lust was, voor dit nieuwe album liet hij het afhangen van een aflatende inspiratie. Dylan boekte pas een studio als hij liedjes had. En zo kwam hij na Infidels een stuk minder vaak naar ‘het werk’ om songs op te nemen.

Na het album Infidels neemt Dylan de tijd voor zijn nieuwe album. Heel veel inspiratie heeft hij niet. Omdat hij pas een studio huurt als hij liedjes klaar heeft, zitten er lange periodes tussen zijn bezoekjes aan een studio. Ondertussen heeft Dylan ook een vaste relatie met Carolyn Dennis (met wie hij later ook trouwt). Voor het nieuwe album vraagt hij wel de bescheiden hulp van onder anderen Ronnie Wood en E-Street-leden Roy Bittan en ‘little’ Steven Van Zandt.

Een producer neemt Dylan niet in de arm voor het nieuwe album. Dat lijkt hem niet nodig, zeker niet nadat hij Infidels ook min of meer zelf heeft geproduceerd. Meestergitarist Mark Knopfler, die op het album ook te horen is, moest met zijn band op tournee waardoor hij niet kon helpen bij de finishing touch voor dit album.

Echt vlot gaat het niet met het post-Infidels-project. Nadat Dylan terug is gekeerd van de opnames voor USA For Africa’s We Are The World, besluit hij toch maar een externe producer te zoeken. Voor de gelegenheid zoekt de zanger het hoger op: de grote ster van het moment Arthur Baker wordt ingevlogen voor assistentie.

Baker doet zijn best om te zorgen dat Dylan een jonger publiek gaat aanspreken, zoals Baker dat ook met Springsteen al deed. En dus zorgt hij voor een goede synthesizer en groots klinkende drums en blazers. De nummers verliezen hierdoor wel hun schoonheid. Luister bijvoorbeeld naar de versie van I’ll Remember You in de film Masked & Anonymous, in een folk-bezetting, en het nummer komt wél binnen.

Een nummer dat qua muziek volledig buiten de boot valt (maar daardoor wel opvalt) is Dark Eyes, binnen tien minuten geschreven na de ontmoeting met een vrouw met -inderdaad- donkere ogen. Empire Burlesque, de plaat met het foute hoesontwerp en dito colbert van Dylan, is geen groot succes. Misschien zijn de disco-uitvoeringen van de songs wel de reden voor de slechte verkoopcijfers van Empire Burlesque. Zijn matige optreden op Live Aid van een maand later, zal ook geen positieve reclame zijn geweest.

Empire Burlesque bleek de opmaat te zijn voor de ‘afschrijving’ van Dylan in de tweede helft van de jaren tachtig. Totdat hij zijn writer’s block overwon en samen met producer Daniel Lanois genadeloos terugsloeg.

Maar dat kwam later pas.