Op 29 oktober 1981 werd het live opgenomen dubbelalbum Exit… Stage Left van het Canadese progrocktrio Rush uitgebracht op het eigen Anthem-label in Canada, bij ons en een groot deel van de wereld op Mercury. Het is de tweede liveregistratie van Geddy Lee (zang, bas, keyboards), Alex Lifeson (gitaar) en Neil Peart (drums) en in totaal de negende langspeelplaat van de band. Zoals in 1981 gebruikelijk was, verscheen ESL zowel op vinyl (met klaphoes) als op muziekcassette.

Exit… Stage Left bleek opnieuw een afsluiting van een periode in de historie van de band, na een viertal studioplaten (A Farewell To Kings, Hemispheres, Permanent Waves en Moving Pictures) en was de voorloper van het derde live-album Grace Under Pressure Tour uit 1985. De opnamen voor ESL komen van twee concerten; het grootste gedeelte werd opgenomen op 27 maart 1981 in The Forum, Montreal, Canada, tijdens de Moving Pictures Tour. Alleen de songs op kant B werden op 10 en 11 juni 1980 vastgelegd in The Apollo, Glasgow, Schotland (dezelfde zaal waar Status Quo zijn beroemde eerste livedubbelaar opnam), tijdens de Permanent Waves Tour. Vaste producer Terry Brown deed ook deze keer, samen met de drie bandleden, de productie.

De tracklist
Het album bevat in totaal dertien tracks (allemaal geschreven door de drie bandleden met soms een extern persoon) en duurt 76:36. Kant A begint met The Spirit Of Radio, gevolgd door Red Barchetta en het instrumentale YYZ, inclusief geweldige drumsolo. Kant B bevat voornamelijk kortere (voor Rush-begrippen dan) songs: A Passage To Bangkok, Closer To The Heart, Beneath, Between & Behind en het lange (8:46) Jacob’s Ladder. Kant C begint met het akoestische en instrumentale korte Broon’s Bane (geschreven en gespeeld door Alex Lifeson), wat in feite als het intro van The Trees wordt gespeeld. Het prachtige Xanadu (ruim twaalf minuten) besluit deze plaatkant. Kant D tenslotte opent met Freewill, gevolgd door Tom Sawyer en de albumafsluiter is het instrumentale La Villa Strangiato. Veel van de songs op ESL zijn langere versies van de originele studioversies. Op de cd-versie uit 1987 (Canada) en 1990 (rest van de wereld) ontbreekt A Passage To Bangkok; reden: in de beginjaren van de cd was de maximale speelduur 75 minuten. Op de latere cd-versies staan wel alle songs.

De titel verwijst naar de plek op het podium (gezien vanuit de artiest) waar de uitgang naar het backstagegedeelte is. De term Exit… Stage Left komt uit een tekenfilmserie van Hannah-Barbera genaamd Snagglepuss die deze opmerking vaak maakte (zijn of haar ‘catch frase’ dus). In het hoesontwerp zijn onderdelen van de covers van de vorige albums verwerkt… kijk zelf maar welke je herkent!

Video
In 1982 kwam er een live-videocassette (VHS) op de markt onder dezelfde titel. Deze opnames verschenen tegelijkertijd op een laserdisc, ook wel beeldplaat genoemd – een voorloper van de dvd – wat een digitale beeld- en geluidsdrager is op lp-formaat (aan beide kanten afspeelbaar). De opnames op deze video’s zijn op 27 maart 1981 gefilmd in The Forum, Montreal, Canada en duren in totaal ruim 59 minuten. Wat sommige fans irriteerde is dat er regelmatig gesproken commentaar dwars door de muziek is verwerkt, maar voor velen was het sowieso de eerste keer dat ze de band live aan het werk konden zien op de eigen tv. In ons land hadden we ooit La Villa Strangiato van het Pinkpop-concert uit 1979 kunnen zien. TV-zenders met uitsluitend muziek waren er amper en bij ons al helemaal niet. MTV begon pas voorzichtig in 1985 in de VS. Onder de twaalf tracks zijn Limelight, Tom Sawyer, The Trees, Xanadu, Red Barchetta, Freewill, Closer To The Heart, YYZ, In The Mood en de Grand Finale van 2112. In 2006 kwam ESL op dvd uit, als onderdeel van de drie-dvd-set Rush Replay X3. Alex Lifeson is verantwoordelijk voor de 5.1 surround remix van het geluid op deze dvd. In 2007 werd de dvd-versie ook apart verkrijgbaar.

Waardering
Exit… Stage Left wordt, evenals All The World’s A Stage, sinds de release vaak genoemd in lijsten van beste live-albums door diverse muziekmedia. In de lijst met beste liveplaten aller tijden van onze collega’s van Classic Rock Magazine uit 2004 staat het album op nummer negen. Rush begon met All The World’s A Stage aan een behoorlijke serie live-albums. In feite kwam er steeds na vier studioalbums weer een livedubbelaar uit, je zou kunnen zeggen dat deze steeds de afsluiting van een periode van de band was. Sinds 2003 brengt de band na ieder studioalbum en de daaropvolgende tournee steeds een live-album uit, met in 2015 R40 Live als laatste, vrijwel zeker althans, omdat de band heeft bekendgemaakt niet meer te gaan toeren. Binnenkort komt er een uitgebreide documentairefilm uit, onder de titel Rush-Time Stand Still, waarvan de trailer alvast te bekijken is.

In 1981 werd in de Amerikaanse Billboard Top LP’s & Tapes-lijst de tiende plaats bereikt. In ons land werd in zes weken tijd nummer 27 op de Veronica Albumlijst bereikt. Van ESL werden verschillende singles uitgebracht: A Passage To Bangkok / Freewill (USA 12″ promo), Closer To The Heart / Freewill (USA 7″) (nummer 69 op de Billboard Hot 100; nummer 21 op de US Mainstream Rock), Closer To The Heart / The Trees (UK 7″), Tom Sawyer / A Passage To Bangkok (UK 7″) en Tom Sawyer / Red Barchetta / A Passage To Bangkok (UK 12″).