Op 24 augustus 1981, vandaag 35 jaar geleden dus, werd het zestiende Britse en achttiende Amerikaanse studioalbum van The Rolling Stones uitgebracht, onder de titel Tattoo You, op het eigen Rolling Stones-label. Het was de opvolger van Emotional Rescue uit 1980. De plaat stond maar liefst negen weken op nummer 1 in de Amerikaanse albumlijst, het langst van alle Rolling Stones-albums in de VS.

De opnames van Tattoo You werden over een lange periode van bijna tien jaar gemaakt tussen 1972 en 1981, namelijk in november-december 1972, januari-maart 1975, januari-maart 1978, januari-oktober 1979 en oktober 1980-juni 1981. Je zou dus kunnen stellen dat het album voornamelijk bestaat uit outtakes van diverse opnamesessies, in verschillende studio’s in Parijs, New York en op de Bahama’s, in die ruim negen jaar. Niet dat alle songs al klaar waren, vaak ging het om basistracks, oftewel de instrumentatie was (grotendeels) opgenomen, maar overdubs en zangpartijen en in meerdere gevallen ook de teksten moesten naderhand nog worden toegevoegd. Tijdens de overdubsessies in oktober–november 1980 en april–juni 1981 werden de zangpartijen van Mick Jagger opgenomen, hij was de enige Rolling Stone die in de studio aanwezig was.

Als producers werden The Glimmer Twins vermeld, Mick Jagger en Keith Richards dus. Zij kregen assistentie van ‘associate producer’ Chris Kimsey, die al sinds Sticky Fingers (1971) met de Stones samenwerkte. De oudste songs waren Tops en Waiting On A Friend, die tijdens de sessies voor Goats Head Soup (1973) werden opgenomen en waarop zowel Mick Taylor als Ron Wood gitaar speelden, hoewel Taylor niet werd genoemd op de hoes. Later eiste hij een deel van de (achterstallige) royalties op. Uit de Some Girls (1978)-sessies kwam albumopener Start Me Up, wat een drastische bewerking was van een reggae-achtige song met als werktitel Never Stop en wat later vrijwel altijd de opener werd van de meeste concerten. Ook Hang Fire en Black Limousine zijn van deze sessies afkomstig. Slave en Worried About You zijn van de Black And Blue (1976)-sessies. No Use In Crying, Little T&A, Neighbours, Heaven en Hang Fire komen uit de Emotional Rescue (1980)-sessies.

Alle elf songs op Tattoo You werden geschreven door het Glimmer Twins-tandem Mick en Keith, in twee gevallen (Black Limousine en No Use In Crying) samen met Ron Wood. De totale speelduur van het album is 44:23. De muzikanten op het album waren uiteraard de vijf vaste Stones: Mick Jagger (leadzang, achtergrondzang, elektrische gitaar, mondharmonica), Keith Richards (elektrische gitaar, achtergrondzang, zang, basgitaar), Charlie Watts (drums), Ron Wood (elektrische gitaar, achtergrondzang) en Bill Wyman (basgitaar, elektrische gitaar, synthesizer). Uiteraard deden verschillende sessiemuzikanten mee aan de opnamen. Een greep hieruit: Mick Taylor (elektrische gitaar), Nicky Hopkins (piano, orgel), Wayne Perkins (elektrische gitaar), Billy Preston (piano, orgel), Sonny Rollins (saxofoon), Ian Stewart (piano), Pete Townshend (achtergrondzang), Ollie Brown (percussie) en Chris Kimsey (piano).

Het album werd door de meeste critici goed ontvangen en het grote publiek was ook erg enthousiast, getuige de nummer 1-positie in de albumlijsten in de VS, Australië, Canada, Frankrijk, Nederland en Nieuw-Zeeland. Nummer 2 werd bereikt in Oostenrijk, Spanje en het Verenigd Koninkrijk en nummer 3 in Italië, Noorwegen en West-Duitsland. Het album ‘won’ zowel in Canada (400.000 exemplaren) als in de Verenigde Staten (4 miljoen exemplaren) vier keer een platina-onderscheiding. Goud was er in het VK (100.000 exemplaren), Frankrijk (ruim 330.000), Nederland (50.000) en Spanje (50.000). Het hoesontwerp is van Peter Corriston, die hiervoor een Grammy Award won in de categorie ‘beste albumverpakking’. Van het album werden drie songs op single uitgebracht: Start Me Up met als B-kant No Use In Crying, Waiting On A Friend met B-kant Little T&A en Hang Fire met Neighbours als flipside. Start Me Up was een wereldwijde hit, die veelal in de top tien terecht kwam. Waiting On A Friend was ook een hit, zij het wat kleiner. Hang Fire wist in 1982 de meeste hitlijsten niet te halen.

Tattoo You werd in 1981 uitgebracht op vinyl en muziekcassette, want de cd was toen nog niet op de markt. Maar in 1983 was dat wel het geval, de cd-versie kwam eerst in Japan uit en daarna in Europa, de VS en de rest van de wereld. In 1994 werd het album geremasterd en opnieuw op cd uitgebracht, nu door Virgin Records, ook in een Collector’s Edition-versie, waarbij de disc in een miniatuurversie van de originele hoes werd verpakt. In 2009 verscheen een nieuwe remaster, nu door Universal Music. In 2011 kwam er een SHM/SACD-cd versie uit in Japan, ook door Universal.