Het is een van Bob Dylans meest gewaardeerde albums: Desire. Deze plaat is vandaag veertig jaar oud. Na vier decennia heeft Desire niets verloren van de schoonheid waarmee het begin januari 1976 op de markt kwam. Het zeventiende studioalbum van de Amerikaanse bard is met recht een klassieker – en was voorlopig zijn laatste nummer 1-plaat.

Desire wordt in de zomer van 1975 opgenomen. Voor dit album krijgt Dylan hulp van onder meer psycholoog en tekstschrijver Jacques Levy. De New Yorker schreef in de jaren zestig de musical “Oh Calcutta!” en schreef voor The Byrds onder meer de hit Chestnut Mare. Een andere muzikale hulp voor het nieuwe album komt uit de zigeunerhoek. Dylan ontmoet in een van de vele koffiehuizen en bars de violiste Scarlet Rivera, lid van een salsaband. De twee leggen contact, waarna de violiste in de nieuwe begeleidingsband van Dylan komt.

In de volgende maanden schrijven Dylan en Levy een handvol nummers, waaronder het lange epistel en protestlied Hurricane. Dit nummer gaat over de zwarte bokser Rubin Carter. Tijdens zijn vakantie in Frankrijk heeft Dylan de autobiografie The Sixteenth Round van Carter gelezen. De bokser had Dylan een exemplaar toegestuurd, vanwege diens betrokkenheid bij de mensenrechtenbeweging van een decennium eerder. Het resultaat, Hurricane, betekent inderdaad een heropening van Carters rechtszaak – maar ook een nieuwe veroordeling, ‘in a land where justice is a game’…

De afsluiter van Desire is het nummer Sara, een hartverscheurend lied aan en over Dylans toenmalige echtgenote. Wanneer Sara een verrassingsbezoek brengt aan de studio waar Desire wordt opgenomen, kijkt zij toe vanuit de regiekamer. Dylan draait zich naar zijn vrouw en zegt: “Deze is voor jou”, waarna hij dit lied inzet. Getuigen zeggen achteraf dat ze een speld konden horen vallen, zo stil was het.

Tussen Hurricane en Sara komen de mooiste zigeunerachtige liedjes voorbij. Wat te denken van het andere protestlied Joey en het tedere Oh Sister, met de mooie achtergrondzang van Emmylou Harris? Of de mediterrane Mozambique, het mooie One More Cup Of Coffee (To The Valley Below) of het andere huwelijkslied Isis (wat overigens niks te maken heeft met die islamitische terreurgroep in het Midden-Oosten!)? Desire verschijnt tussen de twee tourlegs van The Rolling Thunder Revue en is Dylans tweede album na zijn terugkeer bij platenmaatschappij Columbia Records.