Vandaag is het precies 40 jaar geleden dat het gelijknamige debuutalbum van de Amerikaanse AOR-band The Cars werd uitgebracht door Elektra Records (sublabel van Warner Brothers). Het was een zeer succesvolle plaat in de States, want het stond maar liefst 139 weken in de albumlijst en leverde de band maar liefst zes platina onderscheidingen op (voor zes keer een miljoen verkochte exemplaren). Dit debuut wordt ook nu nog beschouwd als het beste album van de band.

De band The Cars werd in 1976 opgericht in Boston, Massachusetts, door zanger/gitarist Ric Ocasek (eigenlijk Richard Theodore Otcasek), zanger/bassist Benjamin Orr (Benjamin Orzechowski), leadgitarist Elliot Easton (Elliot Steinberg), toetsenist Greg Hawkes (Gregory A. ‘Greg’ Hawkes) en drummer David Robinson.

In februari 1978 werden de opnames voor het album gemaakt in de Londense AIR Studios, met de van Queen bekende producer Roy Thomas Baker als eindverantwoordelijke. Voor Queen produceerde hij de eerste vijf albums, dus tot en met Jazz, dat uitkwam in november 1978. De muziek van de band werd indertijd door platenmaatschappij Elektra (die uiteindelijk de band een beter bod deed dan concurrent Arista) new wave genoemd, maar sinds het uitkomen van dit debuutalbum wordt de band in het vakje AOR (Adult Oriented Rock) geplaatst.

De muzikanten waren allemaal gek op nieuwe spullen en technologieën en waren dan ook vaak in muziekwinkels te vinden om nieuwe instrumenten, versterkers, synthesizers, effectapparaten, en dergelijke uit te proberen.

Alle songs op The Cars zijn geschreven door Ric Ocasek, met uitzondering van Moving In Stereo, dat werd geschreven door Greg Hawkes en Ric Ocasek. Het hoesontwerp werd door de platenmaatschappij geregeld, hoewel drummer David Robinson ook al een ontwerp had gemaakt, maar dit haalde de plaat dus niet. Op de door Johnny Lee ontworpen hoes is een foto te zien van een Russisch fotomodel, Natalya Medvedeva, die ook nog eens zangeres, dichteres, schrijfster en journaliste was.

Toen de plaat in de Amerikaanse albumlijst was verschenen steeg deze langzamerhand steeds verder, tot de hoogste notering, nummer 18, was bereikt. Eind 1978 waren er al meer dan een miljoen exemplaren van verkocht, goed voor een platina onderscheiding en in 1995 bleek dat er inmiddels voldoende platen en cd’s waren verkocht voor in totaal zes platina platen. In het Verenigd Koninkrijk was nummer 29 de hoogste notering op de albumlijst, in Australië nummer 35 en in Nieuw-Zeeland zelfs nummer vijf. In ons land werd de albumlijst niet gehaald. The Cars kreeg lovende kritieken van diverse muziekrecensenten en het album kwam in 2003 als nummer 284 in de 500 Greatest Albums Of All Time van het blad Rolling Stone.

Op het album staan drie grote Amerikaanse hits: Just What I Needed, Good Times Roll en My Best Friend’s Girl (deze single bereikte net de top 40 in ons land, want nummer 40). Just What I Needed werd op 29 mei 1978 uitgebracht, met als B-kant I’m In Touch With Your World. Op de Billboard Hot 100 singles lijst werd nummer 27 bereikt. In Frankrijk was het zelfs een nummer 4-hit. De tweede single was My Best Friend’s Girl, die op 10 oktober 1978 uitkwam, met als B-kant in de VS en Japan Don’t Cha Stop en in Europa was dat Moving In Stereo. Nummer 35 was de hoogste notering in de Billboard-lijst. In het VK was het een flinke hit, want daar was nummer drie de topnotering. In ons land was nummer 28 op de Top 40 het hoogtepunt. De derde single, Good Times Roll met als B-kant All Mixed Up, werd op 20 februari 1979 uitgebracht en was alleen daar een bescheiden hit: nummer 41 bij Billboard. In Canada was de hoogste notering nummer 74.

Het album The Cars werd uitgebracht op vinyl, muziekcassette en 8-track cassette. In 1983 kwam de eerste cd-versie uit op Elektra. In 1999 bracht Rhino Records een dubbelcd uit, met op de eerste disc het originele, geremasterde, album en op de tweede veertien ‘rarities’: live-opnamen, outtakes en demo’s. In 2001 kwam er een HDCD uit op Elektra en in 2015 een SACD. In 2016 tenslotte kwam het album zowel in de VS als in Europa op 180 grams vinyl uit.