Vandaag is de live-registratie The Concert For Bangladesh van George Harrison & Friends 45 jaar oud. Dit benefietoptreden werd georganiseerd voor Bangla Desh, het voormalige Oost-Pakistan dat zich in 1970 onafhankelijk had verklaard. In november van datzelfde jaar werd het getroffen door een vernietigende cycloon, waarbij 300.000 – 500.000 mensen om het leven kwamen. Voor ex-Beatle Harrison genoeg reden om het jonge land financieel tegemoet te komen.

Wat kan een muzikant het beste doen om geld in te zamelen? Natuurlijk, een concert geven. Maar de voormalige Quarryman besloot om geen solo-optreden te verzorgen. Met The Beatles had Harrison al sinds jaar en dag niet meer op een podium gestaan. Desalniettemin vond de virtuoze gitarist een aantal collega’s bereid om twee optredens te komen spelen op één dag.

De concerten vonden 1 augustus 1971 plaats om 12 uur ‘s middags en 19 uur diezelfde avond in Madison Square Garden in New York City. De titel was redelijk eenvoudig: The Concert For Bangla Desh, volgens de toen geldende schrijfwijze van het land. Vanuit The Beatles kwam alleen drummer Ringo Starr opdraven; Paul McCartney had zijn buik vol van het voormalige bandje en John Lennon annuleerde te elfder ure, aangezien Harrison weinig interesse had in Lennon’s vrouw Yoko Ono.

Wie er wél waren? Onder anderen Leon Russell, Billy Preston, Eric Clapton, Klaus Voormann, drummer Jim Keltner en Bob Dylan. Vooral de aanwezigheid van de laatste was opmerkelijk. Na diens mysterieuze motorongeluk in 1966, had Dylan bijna geen podium meer betreden. Maar voor Bangladesh maakte hij graag een uitzondering. Als enige (gast-)artiest speelde hij zes eigen nummers.

Een registratie van de optredens verscheen vandaag dus precies 45 jaar geleden, een jaar later gevolgd door een concertfilm. De opbrengst van het concert, ruim $ 243.000, kwam ten goede aan UNICEF. De opbrengsten van het album en de dvd worden beheerd door the George Harrison Fund for UNICEF. Het duurde nog veertien jaar voordat Bob Geldof een vergelijkbaar initiatief van de grond stampte en in 1985 met Live Aid kwam. Was dat er ook geweest zonder Harrisons “Bangladesh”-concert?