Vandaag exact vijftig jaar geleden, op 16 december 1966 dus, wordt de 7” single Hey Joe van The Jimi Hendrix Experience uitgebracht op het Polydor-label in het Verenigd Koninkrijk en Europa. In de Verenigde Staten kwam de single later op de markt, op 1 mei 1967 op het Reprise-label. In de VS werd het geen hit, in het VK en Europa daarentegen wel. In Engeland werd nummer zes in de hitparade bereikt.

Hendrix is de afgelopen dagen nogal in het nieuws, want gisteren werd op een veiling in Londen omgerekend bijna 250.000 euro betaald voor een akoestische gitaar waar Jimi Hendrix ooit nog met zijn tong op speelde. En vandaag werd bekend dat wetenschappers in de staat Californië een nieuw ontdekte plant vernoemd hebben naar de legendarische muzikant. De plant, die net over de grens in het Mexicaanse deel Baja California groeit, heet Dudleya hendrixii. Dat meldt Billboard.

De (mono) single Hey Joe werd op 23 oktober 1966 opgenomen in de De Lane Lea Studios in Londen, met manager Chas Chandler als producer. Op de B-kant stond Stone Free, door Jimi zelf geschreven en op 2 november 1966 in dezelfde studio vastgelegd. Hey Joe is de eerste song die door The Jimi Hendrix Experience (Noel Redding op bas en Mitch Mitchell op drums) ooit werd opgenomen; Stone Free de tweede.

Wie de song oorspronkelijk heeft geschreven, daarover bestaan nogal wat theorieën. Maar de copyrights op Hey Joe staan sinds 1962 op naam van ene William ‘Billy’ Roberts, een folkzanger uit Californië; de volledige titel is Hey Joe (Where You Gonna Go). De eerste plaatopname van de song is van de garageband The Leaves uit 1965. Diverse artiesten en bands coverden de song, zoals The Standells, The Surfaris, Love, The Music Machine en The Byrds. De versie van folkzanger Tim Rose, die een stuk langzamer is dan die van voornoemde bands, blijkt de basis van die van Jimi Hendrix te zijn. Veel anderen hadden meer of minder succes met de song, zoals Cher, Wilson Pickett, Deep Purple, Marmalade, Frank Zappa (parodie), Patti Smith, Nick Cave, Sonic Youth, The Who, onze Mathilde Santing (als Hey Joan), Willy DeVille, Red Hot Chili Peppers, Soft Cell, Seal, The Offspring en Robert Plant.

Zoals gemeld werd Hey Joe geen hit in de VS en was nummer zes de hoogste notering in de Britse hitparade (niet gek voor een debuutplaat!). In de Veronica top 40 werd in 1967 de elfde plaats bereikt. In het blad Total Guitar magazine stond de song als dertiende in de lijst van beste coverversies aller tijden. Hendrix speelde de song bij zo’n beetje al zijn tv-debuutoptredens en bij reguliere optredens stond ‘ie ook vaak op de setlist.

Sinds 2006 wordt Hey Joe jaarlijks op 1 mei door een zo groot mogelijke groep gitaristen uitgevoerd op het centrale plein van het Poolse Wrocław in een poging het wereldrecord te breken. In 2006 werd dit gebroken door 1.572 gitaristen, in 2012 door 7.273.