Het derde album Born To Run zorgde voor de grote doorbraak van Bruce Springsteen, maar de opvolger liet drie jaar op zich wachten. Iets wat tegenwoordig gebruikelijk is voor een band of artiest, maar in die tijd (waarin artiesten soms jaarlijks een nieuw album uitbrachten) was dat een vrij lange periode.

Het had allemaal te maken met een geschil met zijn toenmalige manager Mike Appel. In 1976 spande Springsteen een kort geding tegen hem aan, omdat hij de rechten over zijn nummers terug wilde krijgen. Als wraak liet Appel hem via de rechter verbieden om de studio in te gaan om nieuw materiaal op te nemen. Overigens zat Springsteen in die twee jaar niet stil, want met The E Street Band bleef hij in de tussentijd doorgaan met optredens.

Het was voor Springsteen als songwriter een vruchtbare periode. In die periode schreef hij ook nummers die het album niet haalden, maar die hij weggaf aan andere artiesten. Het bekendste voorbeeld hiervan is waarschijnlijk Because The Night, waarmee Patti Smith haar grootste hit scoorde in 1978. Maar ook Fire (een song die voor Elvis Presley was bedoeld, maar een hit werd voor The Pointer Sisters) en This Little Girl voor Gary US Bonds.

De thematiek van het album is het tegenovergestelde van Born To Run. Waar die voorganger een optimistisch en romantisch album is, gaat Darkness On The Edge Of Town over de teleurstellingen in het volwassen leven. Deels autobiografisch. Zo is Adam Raised A Cain één van de songs van Springsteen die gebaseerd is op de moeizame relatie die hij had met zijn vader. Badlands en The Promised Land vertellen over het moeizame harde leven van de hardwerkende arbeiders die uit hun routine willen ontsnappen. Daarin is wel een gelijkenis met Born To Run te ontdekken, en dat zou nog vaker een thema zijn in de teksten van Springsteen.

Het album was commercieel minder succesvol dan zijn voorganger, maar deed het vooralsnog goed in de hitlijsten. Tegenwoordig wordt het nog altijd samen met Born To Run gezien als zijn beste werk. Met regelmaat speelt Springsteen met The E Street Band songs van het album. In 2013, tijdens de Wrecking Ball-tour, speelden ze het zelfs integraal tijdens het concert in het Goffertpark in Nijmegen.

In 2010 kwam het album opnieuw uit in een boxset, waarbij ook 3 dvd’s waren toegevoegd met o.a. de documentaire The Promise: The Making Of Darkness On The Edge Of Town. Ook zat er een nieuw dubbelalbum bij met de titel The Promise, waarvoor nummers die het album niet haalden opnieuw werden opgepoetst (in sommige gevallen nam Springsteen er ook muziek opnieuw voor op). Hierop stonden ook eindelijk, na ruim 32 jaar, Springsteens eigen studioversies van Because The Night en Fire.