In de winter van 1960-’61 vertrok een jonge Robert Allen Zimmerman vanuit Duluth, Minnesota, naar New York City. Zijn doel was tweeledig: hij wilde als folkmuzikant ‘het’ gaan maken in de Amerikaanse hoofdstad van de muziek. Want als je het dáár kon maken, kon je het als muzikant overal maken. Het andere doel was het ontmoeten van folklegende Woody Guthrie; de liedjeszanger inspireerde ‘Zimmy’ tot het maken van muziek en was stervende in een New Yorks ziekenhuis. Guthrie overleed in 1967, in de tussentijd had de verlegen jongen uit Minnesota ‘het’ inmiddels gemaakt als Bob Dylan.

Toen Bob Dylan nog Robert Zimmerman heette, kwam de jongen in aanraking met de muziek van Woody Guthrie. Zoals Dylan in zijn autobiografie Chronicles, Vol. 1 schrijft: ‘A voice in my head said, “So this is the game”.’ Vanaf dat moment wist de student Letteren dat hij op zoek moest naar Guthrie – wie was deze liedjeszanger en waar verbleef hij? Deze queeste werd versterkt na het lezen van Guthrie’s eigen autobiografie Bound For Glory.

Met deze missie stapte de jonge Robert richting New York. Op 29 januari 1961 vertrok hij naar het Greystone Hospital, waar Guthrie werd verpleegd. Op verzoek van de zieke folkartiest – Guthrie leed aan ziekte van Huntington – speelde Bob veel van diens eigen songs. Welk nummer Guthrie ook vroeg (variërend van Dust Bowl Blues tot Tom Joad, geschreven naar aanleiding van The Grapes Of Wrath en de Dust Bowl), Bob speelde het allemaal.

De ontmoeting was van enorm belang voor de ontwikkeling van de bijna twintigjarige Zimmerman. Het inspireerde hem onder meer tot zijn eerste zelfgeschreven liedje Song To Woody, geheel in traditie van de folkmuziek, waarbij melodieën en teksten van elkaar werden ‘geleend’. In 1963 werd Dylan gevraagd om in 25 woorden uit te leggen wat de invloed van Guthrie op hem was; het resultaat werd Last Thoughts on Woody Guthrie

In 1967 overleed Guthrie aan de ziekte van Huntington. Inmiddels had Dylan een intensieve carrière achter de rug als singer-songwriter en had hij zijn naam officieel veranderd in Bob Dylan. Van de jonge en verlegen Robert Zimmerman uit Minnesota was inmiddels weinig over; mede dankzij die ontmoeting in het Greystone Hospital was die Letteren-student omgevormd tot een nieuwe muzikale leider in de Verenigde Staten.