Op 5 september 1946 werd de eerste zoon van Bomi (1908-2003) en Jer (1922-2016) Bulsara geboren in Stone Town op het eiland Zanzibar, toen een Britse kolonie, tegenwoordig onderdeel van Tanzania. Ze noemden hem Farokh, een naam die hij later zelf veranderde in Freddie Mercury, zoals iedereen hem sinds begin jaren zeventig leerde kennen, toen hij de leadzanger werd van de Britse rockband Queen. Vandaag zou hij 71 jaar geworden zijn, als hij niet op 24 november 1991 op 45-jarige leeftijd was overleden aan de gevolgen van de toen ongeneeslijke ziekte aids.

Vader Bomi werkte als kassier bij het hooggerechtshof voor de Britse overheid op Zanzibar. Toen hij acht jaar was werd Farrokh naar een kostschool gestuurd in Bombay (tegenwoordig Mumbai genoemd), India. Hij bleef daar tot zijn zeventiende en leerde er onder meer pianospelen. Omdat de afstand Zanzibar-Bombay erg groot is en zijn ouders het niet breed hadden, zag hij zijn ouders en zusje heel weinig.

Toen hij veertien was formeerde hij zijn eerste band, The Hectics. Omdat Tanzania zich terugtrok uit het Britse koninkrijk in 1964 verhuisde de familie Bulsara naar de Londense voorstad Feltham. Farrokh noemde zich vanaf de verhuizing Freddie en korte tijd later ontmoette hij op de middelbare school ene Brian May, die net als hij gek op muziek was. Beiden hielden veel van The Beatles en (later) Jimi Hendrix. Na de middelbare school ging hij naar het Ealing Art College in Londen, de kunstacademie, waar hij aan de afdeling design ging studeren.

Muziek
Tijdens de studietijd op de kunstacademie speelde Freddie in verschillende bandjes. De eerste heet Ibex, dat in 1969 werd omgedoopt in Wreckage. Later werd hij lid van de band Sour Milk Sea. Op de kunstacademie ontmoette hij jaargenoot Tim Staffel, die zanger is van de band Smile, waarin verder gitarist Brian May en drummer Roger Taylor zitten. Smile nam enkele nummers op, die pas in 1982 op het mini-album Gettin’ Smile te horen waren. Een van deze songs was Doing All Right, dat op het eerste album van Queen terecht kwam.

Toen Tim Staffel uit Smile stapte, bood Freddie zich aan als zijn vervanger en ging hij verder door het leven als Freddie Mercury, nadat de bandnaam in 1970 werd gewijzigd in Queen, iets waarvoor Freddie verantwoordelijk was. Hij ontwierp ook het inmiddels beroemde logo van de band, dus zijn studie was zeker niet voor niets. Na meerdere bassisten te hebben uitgeprobeerd, zoals Doug Bogie (die volgens eigen zeggen door Mercury werd ontslagen, omdat hij teveel de aandacht op zich vestigde, terwijl die aandacht naar Freddie moest gaan), werd de rustige John Deacon aangenomen, waarmee de definitieve bezetting van Queen was ontstaan.

Om wat bij te verdienen ging hij samen met Roger Taylor spullen verkopen in Kensington Market, een grote overdekte markt, drie verdiepingen hoog, in Londen. Freddie en Roger hadden beiden een stalletje op de bovenste verdieping, waar ze kunst en kleding gingen verkopen. Freddie bood er zelfgemaakte schilderijen aan, zoals portretten van Jimi Hendrix. Ten tijde van de release van het eerste album van Queen in 1973 stonden ze daar nog hun koopwaar aan de man te brengen.

De historie van Queen, van beginnend glamrockachtig bandje met een zeer eigen geluid (vooral door het gitaargeluid van Brian May en het grote bereik van Freddie Mercury, die van lage bas tot hoge sopraan kon zingen) tot een van de grootste bands ter wereld, zullen we hier verder niet uitdiepen. Naast alle albums met Queen maakte Freddie ook enkele soloplaten plus een duettenalbum met de Spaanse operadiva Montserrat Caballé. Ook maakte hij opnamen met David Bowie (Under Pressure) en Michael Jackson.

Freddie Mercury was een van de eerste bekende personen die overleed aan de gevolgen van aids. Een half jaar na zijn dood werd in het (oude) Wembley Stadion in Londen een groots opgezet concert georganiseerd door de andere Queenleden, waarbij veel beroemde vocalisten onder begeleiding van Brian, John en Roger songs van Queen zongen: David Bowie, Elton John, Robert Plant, Lisa Stansfield, James Hetfield, Gary Cherone, Ian Hunter e.v.a. Het concert werd wereldwijd op tv en radio uitgezonden.

Zoals gebruikelijk wordt Freddie Mercury dezer dagen door veel internationale fans geëerd in het Zwitserse Montreux, waar aan de oever van het Meer van Genève een standbeeld van hem staat, met onder meer optredens van tributebands.

Foto: Harry Pater (Queen live in Leiden, 20 september 1984)