Op 8 mei 1911, nu dus 105 jaar geleden, wordt blueslegende Robert Leroy Johnson geboren in Hazlehurst, Mississippi, Verenigde Staten. De zwarte zanger/gitarist werd arm geboren, zoals de meeste Afro-Amerikanen in het zuiden van de States in die tijd.

Johnson woonde het eerste deel van zijn leven op een plantage waar hij bluesharmonica leerde spelen, maar het was zijn wens om gitaar te leren spelen. In slechts heel korte tijd lukte het hem, met behulp van onder meer ene Ike Zinneman, het instrument meer dan voldoende te beheersen. Deze prestatie bracht de fabel in de wereld dat Johnson zijn ziel had verkocht aan de duivel. Hij zou op een nacht naar een kruispunt (‘crossroads’) in Clarksdale, Mississippi, zijn gegaan om daar gitaar te gaan spelen. Om middernacht zou hij benaderd zijn door een grote, donkere man (de duivel), die hem zijn instrument afpakte, het voor hem stemde, en het, in ruil voor zijn ziel, aan hem teruggaf waarna hij het perfect zou kunnen bespelen.

Johnson overleed op 26 augustus 1938 op 27-jarige leeftijd in de buurt van Greenwood. Na een van zijn optredens zou hij whisky hebben gedronken die met strychnine zou zijn vergiftigd door een jaloerse echtgenoot van een van zijn scharrels. Hij overleed enkele dagen later. Of er wel sprake was van een strychninevergiftiging wordt betwijfeld. Het is officieel niet bekend waar Robert Johnson is begraven. Er komen drie locaties in aanmerking en er zijn twee verschillende grafstenen, die beide pas veel later zijn geplaatst.

Hij haalde de banvloek van de Rooms-Katholieke kerk over zich doordat hij in enkele songs suggereerde (Me And The Devil, Hellhound On My Trail) dat hij zijn ziel verkocht had aan de duivel om zo goed gitaar te kunnen spelen.

Johnsons belang voor de muziekgeschiedenis ligt in de mix die hij maakte van bestaande Delta blues en andere invloeden. Kenmerkend is de ritmische gitaarmuziek. Tijdens zijn leven speelde hij met latere bluesgiganten als Muddy Waters en Howlin’ Wolf. Hij heeft 29 zelfgeschreven songs opgenomen en voornamelijk op 78-toeren vinyl uitgebracht. In 1961 werd het verzamelalbum King Of The Delta Blues Singers uitgebracht, waarna de belangstelling voor zijn muziek snel groeide en tot gevolg had dat veel muzikanten hun versies van zijn songs opnamen en uitbrachten.

Robert Johnson was, zo weten we nu, een begenadigd zanger, songwriter en gitarist, die uiteindelijk miljoenen muzikanten in allerlei muziekstijlen heeft beïnvloed, al weten ze dat zelf vaak niet eens. Hieronder een aantal covers van door Johnson geschreven songs en dat Eric Clapton vaker voorkomt, zal uiteraard geen verrassing zijn.