Vandaag is Queen-gitarist Brian May jarig. Hij werd als Brian Harold May op 19 juli 1947 in Hampton, Middlesex, Engeland (in de buurt van Londen) geboren als enige zoon van Harold en Ruth May. Samen met zijn vader bouwde hij indertijd zijn Red Special-gitaar, waarop hij nog altijd speelt. Astrofysicus (dus geen domme jongen!) Dr. Brian May is 67 jaar geworden en is nog altijd zeer actief als gitarist van Queen, want momenteel op tournee door de Verenigde Staten met Adam Lambert als zanger. Om zijn verjaardag extra cachet te geven hieronder een lijstje van tien songs waarin Brians unieke gitaargeluid goed naar voren komt.

10 Delilah

Deze song over de gelijknamige favoriete kat van poezenliefhebber Freddie Mercury staat op het laatste echte Queen-album Innuendo. Laatste echte album omdat Freddie de release nog bewust heeft meegemaakt. Mooi is hoe Brian in de gitaarsolo het miauwen van Delilah imiteert.

9 Starfleet

Het Starfleet Project was een samenwerkingsverband tussen Brian en Eddie Van Halen die samen met bassist Phil Chen, toetsenist Harvey Mandel en drummer Alan Gratzer (REO Speedwagon) in april van dat jaar in de Record Plant Studios in LA de opnamen voor het album Starfleet maakten. Onder de naam Brian May & Friends kwam het mini-album (ruim 28 minuten) in oktober 1982 uit. Het idee voor de song Starfleet komt van Brians zoon Jimmy.

8 Now I’m Here

Deze rocker staat op het album Sheer Heart Attack uit 1974. Brian schreef de song terwijl hij in het ziekenhuis lag, nadat hij tijdens een Amerikaanse tournee als voorprogramma van Mott The Hoople een leverontsteking gekregen had. Vandaar ook de regel ‘Down in the city just Hoople and me’ in de tekst. Bij concerten werd met een dubbelganger en lichteffecten de illusie gecreëerd dat Freddie Mercury aan één kant van het podium verdween en aan de andere kant weer tevoorschijn kwam. Dit kwam overeen met de tekst ‘Now I’m here, Now I’m there’. Iets dergelijks gebeurde ook tijdens de concerten van Brian aan het eind van de jaren negentig, toen zijn zoon Jim hem imiteerde. Now I’m Here werd als tweede single, na de wereldhit Killer Queen uitgebracht. De song werd sinds 1975 tijdens vrijwel alle concerten gespeeld.

7 Hammer To Fall

Deze door Brian geschreven song staat op het album The Works uit 1984 en werd gebruikt in de film Highlander. De tekst gaat duidelijk over oorlogsdreiging, in het bijzonder over de dreiging van een nucleaire oorlog. Tijdens de laatste tournees van Queen met Freddie (en John) stond deze song steeds op de setlist. Bij de concerten van Queen+ Paul Rodgers en daarvoor tijdens de concerten van Brian en zijn band werd een andere versie gespeeld: eerst ballad-achtig en daarna de bekende stevige rockversie.

6 Tie Your Mother Down

Deze stevige rocker staat al sinds de release van de lp A Day At The Races uit 1976 vrijwel altijd op de setlist van Queen en later ook op die van de Brian May Band. Bij die optredens zingt hij de regel ‘take your little brother swimming with a brick, that’s all right’ niet of vrijwel onverstaanbaar.
Foo Fighters-voorman Dave Grohl is ook gek op deze song, vandaar dat hij er enkele keren met Queen op meespeelde en met de eigen band speelt hij ‘m ook regelmatig, vaak in de toegiften. Tie Your Mother Down was de opener van het album en werd ook op single uitgebracht, maar een grote hit werd dit niet, wellicht omdat de song niet als erg radiovriendelijk beschouwd werd.

5 Innuendo

De titelsong van het album uit 1991, zoals bekend het laatste dat Freddie heeft meegemaakt. Het nummer is ontstaan tijdens een jamsessie in de zogenaamde live-room van de Mountain Studios in Montreux van Brian, Roger en John. Toen Freddie dit vanuit een andere kamer hoorde liep hij naar de live room om wat zanglijnen te improviseren. Vanuit deze muzikale basis van Roger is Freddie met de tekst aan de slag gegaan, geholpen door Roger. Het nummer is sterk beïnvloed door Led Zeppelins Kashmir. De song begint in de typische Spaanse toonsoort (E-frygisch), waarbij de typisch Spaanse kleine secunde prominent aanwezig is. In het middenstuk is er een soort flamencogitaarachtig fragment, met klassieke akoestische instrumenten. Later wordt dit motief herhaald, maar dan met flink overstuurde elektrische gitaren. De flamencogitaar wordt bespeeld door Steve Howe, de gitarist van Yes. Op het Freddie Mercury Tribute Concert in 1992 werd Innuendo gezongen door Robert Plant, die hierbij ook flarden van Kashmir in het nummer verwerkte. Omdat Plant problemen had met het onthouden van de tekst, werd het nummer niet uitgebracht op de dvd die later van dit concert uitkwam, maar gelukkig is er YouTube…

4 Breakthru

Breakthru komt van het album The Miracle en werd als single uitgebracht in juni 1989. Freddie en Roger schreven deze song, maar omdat de band had besloten om vanaf 1989 alle Queen-nummers aan de hele band toe te schrijven, staat de hele band bij de credits vermeld. Het nummer begint met 30 seconden langzame vocale harmonie die geschreven is door Freddie, waarna het plotseling overgaat in een uptempo rocknummer, dat voornamelijk geschreven is door Roger. In een interview zei Mercury dat dit een mooi voorbeeld was van twee totaal verschillende stukken die samenkomen om er één nummer van te maken. In de videoclip van het nummer is te zien hoe de Queen-leden het nummer spelen op een trein genaamd Miracle Express. Dit onderstreept het ‘trein-achtige’ karakter van het nummer.

3 Last Horizon

Vorig jaar trad Brian May met de Engelse zangeres Kerry Ellis op met een vrijwel akoestische set met onder meer Queen klassiekers. Prachtig allemaal, maar het aanwezige publiek veerde pas echt op toen hij zijn Red Special pakte en deze song van zijn eerste echte soloalbum Back To The Light speelde. Deze song speelde hij ook tijdens de tournees met zijn eigen band en die van Queen+ Paul Rodgers (te vinden op de dvd Super Live In Japan).

2 Stone Cold Crazy

Deze lekker snelle heavy rocksong komt van het derde Queen-album Sheer Heart Attack en stond zeker tien jaar op de setlist. Alle vier Queenleden worden genoemd in de credits; Freddie Mercury speelde een vroege versie van deze song al in de band Wreckage. In 1970 was dit de eerste song die Queen als band speelde, al zijn zowel de tekst als het arrangement in de loop der jaren veranderd. Ook het tempo is ook sneller geworden. Diverse hardrockfans werden door deze song beïnvloed, die je toch minstens als voorloper van de speedmetal kunt betitelen. Metallica coverde het nummer en deze versie werd later gebruikt als B-kant van hun single Enter Sandman en won in 1991 een Grammy Award; het stond ook op coveralbum Garage Inc.. De Metallica-versie van het nummer is agressiever dan het origineel; ze veranderden de tekst ook een beetje, waarbij ze tweemaal het woord “fuck” toevoegden en de humoristische zinnen veranderden in meer gewelddadige zinnen, zoals “walking down the street/shooting people that I meet/with my fully loaded tommy gun”.

1 Brighton Rock

De opener van het album Sheer Heart Attack, geschreven door Brian. Eigenlijk zou de song op het vorige album, Queen II, staan, maar het nummer was nog niet af toen dit album moest verschijnen. Brighton Rock was voor Brian het favoriete nummer om een gitaarsolo te ontwikkelen tijdens liveoptredens, waarbij de solo vaak tussen de tien en zestien minuten duurde. Deze solo komt oorspronkelijk uit het nummer ‘Blag’ van de voorloper van Queen, de band Smile, waar Brian en Roger eerder ook inzaten. De solo staat op nummer 41 van de 100 beste gitaarsolo’s aller tijden van het tijdschrift Guitar World.