Het Amerikaanse blad Rolling Stone publiceerde onlangs een top 100 van de beste songwriters aller tijden. Daar staan nogal opmerkelijke keuzes in (Taylor Swift? Eminem? Kanye West?!). Het is ook niet makkelijk om zo’n lijst te maken, zo ontdekten ook wij toen we onze poging deden om de tien beste liedschrijvers uit de classic rock te kiezen. Om het onszelf íets makkelijker te maken, hebben we songwritersteams (bijvoorbeeld Jagger/Richards of Black Sabbath als groep) niet meegerekend. Die gaan we later nog eens apart uitlichten. Desondanks moesten we alsnog een aantal geweldige schrijvers (Mark Knopfler, Lou Reed, Van Morrison, Peter Gabriel) van ons lijstje schrappen.   

10. Freddie Mercury

Alleen al vanwege zijn nog altijd populaire magnum opus Bohemian Rhapsody verdient de frontman van Queen een plek in deze lijst. Bijzonder aan de band was dat alle vier de leden hits hebben geschreven, maar veel van de beste songs waren van Mercury’s hand. Een kleine greep: The March Of The Black Queen, Killer Queen, Love Of My Life, Somebody To Love, We Are The Champions, Bicycle Race, Don’t Stop Me Now, Crazy Little Thing Called Love… stuk voor stuk briljante en volstrekt unieke composities. En met ‘deep cuts’ als Death On Two Legs en Let Me Entertain You bewees Freddie zich ook meester in het schrijven van ijzersterke hardrocknummers.

9. John Fogerty

Sommige hits van Creedence Clearwater Revival, zoals I Put A Spell On You en I Heard It Through The Grapevine, waren covers, maar verder werd het leeuwendeel van het CCR-oeuvre geschreven door frontman John Fogerty. De man heeft dan ook behoorlijk wat klassiekers op zijn naam, waaronder het door Ike & Tina Turner gecoverde Proud Mary, protestsong Fortunate Son, de Nederlandse nummer 1-hit Who’ll Stop The Rain en Run Through The Jungle. En laten we niet vergeten dat Fogerty na CCR ook een aantal sterke solonummers maakte, waaronder het dankzij Status Quo onsterfelijk geworden Rockin’ All Over The World.

8. David Bowie

David Bowie schreef veel van zijn materiaal zelf. Nu zijn er wel meer beroemde artiesten die dat doen, maar weinig collega’s maakten zo veel legendarische platen als deze muzikale kameleon. Tussen zijn doorbraakhit Space Oddity en de songs op zijn comebackalbum The Next Day (2013) zitten dan ook een heleboel hits en minder bekende juweeltjes die uit zijn eigen brein ontsproten zijn, hoewel sommige daarvan wel met anderen geschreven zijn. Zo ook Heroes, dat hij samen met Brian Eno creëerde. Maar er blijven genoeg solo-composities uit vijf decennia over om Bowie een van de meest geniale songwriters van de rockmuziek te noemen.

7. Ray Davies

De Kinks-frontman verdient het om in één adem genoemd te worden met de songwriters achter de grootste bands die Groot-Brittannië ooit heeft voortgebracht, onder wie Lennon & McCartney, Jagger & Richards en Pete Townshend. Ray Davies heeft een van de belangrijkste rocksongs aller tijden op zijn naam staan (You Really Got Me), maar na die grote doorbraakhit uit 1964 volgden nog talloze parels van zijn hand. Hij schreef meesterlijke albums als The Kinks Are The Village Green Preservation Society en Arthur helemaal vol, en had met zijn songwriting een grote invloed op latere Britse artiesten – zoals duidelijk hoorbaar is in het werk van Britpopgroepen als Oasis en Blur.

6. Bruce Springsteen

Of het nu een bombastische rocksong als Born To Run is of een klein akoestisch folklied als The Ghost Of Tom Joad, Bruce Springsteen drukt er altijd zijn eigen stempel op. Als live-entertainer kent hij nog altijd geen gelijke, maar de rocker is natuurlijk ook een begenadigd songwriter, die op een intiemer album als Nebraska (1982) bewees bovenal een grandioos tekstschrijver te zijn. Voorbeelden van zijn talent als componist zijn er in overvloed, ook op zijn meest recente album High Hopes (2014). Luister maar naar Harry’s Place, waarin Springsteen een Sopranos-achtige sfeer weet te schetsen met zowel tekst als muziek.

5. Pete Townshend

Voor het album A Quick One (1966) mochten ook de andere leden van The Who nummers schrijven en vooral die van Entwistle waren prima, maar het was duidelijk dat Pete Townshend met grote afstand de beste songwriter van de band is. De gitarist componeerde immers de hele rockopera’s Tommy (goed, op een paar tracks na) en Quadrophenia, en bijna elke goede single van de band: van My Generation tot Won’t Get Fooled Again. Tel daar een aantal uitstekende soloplaten bij op en je weet: Townshend is een van de allergrootste songwriters die rockmuziek ooit heeft gehad.

4. Neil Young

Het talent van Neil Young als songwriter kwam er in de jaren zestig al uit toen hij nog lid was van Buffalo Springfield en prachtige nummers als Expecting To Fly schreef. In zijn tijd bij CSNY kregen critici snel door dat deze Canadees weleens het grootste talent van de vier kon zijn en dat werd keihard bevestigd op succesvolle soloalbums als After The Gold Rush en Harvest. Oké, net zoals bij Bob Dylan en Lou Reed is niet alles uit Youngs oeuvre kwalitatief hoogstaand, maar wat wil je ook met zo’n enorm omvangrijke discografie? Ook in de 21ste eeuw is de man vaak goed op dreef op albums als Prairie Wind en Psychedelic Pill.

3. Paul McCartney

Eigenlijk is het niet te doen om te kiezen wie van het duo Lennon/McCartney de beste songwriter was. Zie deze derde positie voor Sir Paul dus gerust als een gedeelde tweede plek met die andere ex-Beatle. Ook als we alleen zijn werk na het uiteenvallen van de band meerekenen, verdient hij deze hoge notering. De enorm productieve McCartney kwam vanaf zijn solodebuut uit 1970 met briljante songs (al deelde hij in sommige gevallen de credits met zijn vrouw Linda) en het is bijzonder hoe goed ook zijn recentere platen zijn. Zo kunnen we een lied als Jenny Wren van Chaos And Creation In The Backyard (2005) gerust tot zijn beste werk ooit rekenen. En ja, dan zijn we bereid een draak als Ebony And Ivory even door de vingers te zien.

2. John Lennon

Een gedeelde tweede plek voor Lennon en McCartney dus. Na het uiteenvallen van The Beatles (en enkele hopeloze experimenten met Yoko in de jaren zestig) bewees hij net als Paul en George prima op eigen benen te kunnen staan. Er volgden twee meesterwerken achter elkaar: John Lennon/Plastic Ono Band (1970) en Imagine (1971). Daarna werd ’s mans werk wat wisselvalliger, maar singles als Mind Games, (Just Like) Starting Over en Woman waren weer voorbeelden van onweerstaanbare popsongs zoals alleen Lennon ze kon schrijven. Een waar genie en net als McCartney een voorbeeld voor vrijwel iedere latere songwriter die ertoe doet.

1. Bob Dylan

Ja, we zijn het natuurlijk helemaal eens met Rolling Stone over de beste songwriter aller tijden. De enorme hoeveelheid briljante nummers die Dylan in de jaren zestig schreef, is simpelweg ongeëvenaard – en dan rekenen we het album Blood On The Tracks en de single Hurricane dus nog niet eens mee. Niet al die songs vallen in de categorie ‘rock’, maar zijn toch rockklassiekers geworden dankzij andermans covers. Denk aan Mr. Tambourine Man door The Byrds, All Along The Watchtower door The Jimi Hendrix Experience en Knockin’ On Heaven’s Door in de hitversie van Guns N’ Roses. En zijn meest recente plaat met eigen materiaal (Tempest, 2012) bewijst dat er nog altijd fraaie nieuwe nummers toegevoegd kunnen worden aan het oeuvre van een man die al lang niets meer te bewijzen heeft.