Janis Joplin, misschien wel de beste zangeres uit de rockgeschiedenis, zou vandaag 70 geworden zijn. Ze overleed in 1970 op 27-jarige leeftijd, waarmee ze dus tot die befaamde ‘Club of 27’ behoort. Eerst als zangeres van Big Brother & The Holding Company en niet lang daarna als soloartiest, liet ze een klein maar bijzonder oeuvre na. Hieronder de tien meest indrukwekkende songs van een rockicoon en een wonderbaarlijk zangtalent:

10. Combination Of The Two

Cheap Thrills, het tweede album van Big Brother & The Holding Company – en het laatste met Janis als zangeres – overschaduwde de artistieke en commerciële prestaties van het debuut ruimschoots. De lp voegde studio-opnames en explosieve live-vertolkingen samen en blijft de beste plaat uit Joplins korte carrière. Een van de live-opnames, opgenomen in het beroemde Fillmore East, is Combination Of The Two. De band speelde dit nummer eerder tijdens het succesvolle optreden tijdens het Monterey Pop Festival in 1967, en is tevens te horen in de openingstitels van D.A. Pennebakers Monterey Pop-film.

9. Kozmic Blues

Nadat Joplin en gitarist Sam Andrew (schrijver van Combination Of The Two) Big Brother verlieten, startte Joplin een solocarrière met haar nieuwe begeleidingsband The Kozmic Blues Band, waarin ook Andrew weer van de partij was. Haar eerste soloalbum I Got Dem Ol’ Kozmic Blues Again Mama! (1969) is niet zo’n klassieker als het postuum uitgebrachte Pearl (1971), maar doet er eigenlijk niet veel voor onder. Het als altijd vol overgave gezongen Kozmic Blues werd een kleine hit in Amerika.

8. Mercedes Benz

Het tweede soloalbum, Pearl (1971), nam Joplin op met weer een andere groep muzikanten (de Full Tilt Boogie Band), hoewel bassist Brad Campbell eerder in de Kozmic Blues Band speelde. Mercedes Benz, een van de beroemdste tracks van Pearl, is een eigen compositie van Joplin en daar waren er niet al te veel van. Dit korte a capella gezongen lied werd slechts enkele dagen voor haar dood opgenomen, waardoor het een nog grotere emotionele lading krijgt.

7. Down On Me

Het eerste hitje voor Big Brother & The Holding Company en met afstand de beste track op het titelloze debuutalbum uit 1967. Die lp moet destijds best een teleurstelling zijn geweest na het overdonderende optreden op Monterey Pop. Down On Me is een bewerking van een traditioneel lied en compleet eigen gemaakt dankzij Joplins ongelooflijke zangkunsten. Een nog betere versie staat op In Concert (1972).

6. Cry Baby

De definitieve versie van een eerdere hit voor Garnet Mimms & The Enchanters. Joplins versie verscheen na haar dood op Pearl en bevat wederom een fabuleuze vocale prestatie. In de prachtige documentaire Festival Express, met onder meer The Grateful Dead, The Flying Burrito Bros en The Band, is een optreden van Joplin met haar Full Tilt Boogie Band te zien. De uitvoering van Cry Baby is een van de mooiste momenten in de film:

5. Try (Just A Little Bit Harder)

De songs van (co-)songwriter Jerry Ragovoy werden vaak uitgevoerd door Joplin. Hij was mede verantwoordelijk voor het schrijven van onder meer Cry Baby, Get It While You Can en Piece Of My Heart. Ook Try (Just A Little Bit Harder), de openingstrack van solodebuut I Got Dem Ol’ Kozmic Blues Again Mama! (1969), was deels van zijn hand. Joplin speelde ook op Woodstock met haar Kozmic Blues Band. Een versie van Try is te zien in de documentaire Woodstock Diaries:

4. Summertime

Natuurlijk is de Gershwin-standard Summertime door ontzettend veel verschillende artiesten in uiteenlopende versies opgenomen. Zo blijft de bewerking van Brainbox een van de meest schitterende tracks uit de vaderlandse rockgeschiedenis. Dankzij Joplin behoort de Big Brother-versie ook tot de betere interpretaties van Summertime. Sam Andrew van Big Brother & The Holding Company arrangeerde het lied voor het meesterwerk Cheap Thrills (1968) en Joplin haalde opnieuw alles uit de kast. Op de cartoonhoes van die lp staat niet voor niets groot vermeld “Janis Joplin vocal” met daaronder in een tekstballon: “And how!”

3. Me And Bobby McGee

Countrylegende Kris Kristofferson schreef dit verhalende lied en nam het zelf op voor zijn album Kristofferson (1970). Me And Bobby McGee leverde Janis Joplin – na haar overlijden – haar enige Amerikaanse nummer 1-hit op. ‘Pearl’ zelf speelde overigens akoestische gitaar in deze ingetogen klassieker. Joplins versie verscheen in 1971 op Pearl en in hetzelfde jaar zette ook The Grateful Dead een sterke vertolking van het lied op plaat.

2. Piece Of My Heart

Een hit voor Big Brother & The Holding Company in 1968, met een verpletterende performance van Joplin. Hoewel je snel geneigd bent om alle aandacht op haar te vestigen (ze is dan ook de ster van de band), dragen ook haar Big Brother-collega’s bij aan de kwaliteit van het album Cheap Thrills. Vooral gitaristen James Gurley en – in het geval van Piece Of My heart – Sam Andrew vallen op met heerlijk rauw gitaarwerk.

1. Ball And Chain

Je kunt discussiëren over Janis Joplins beste zangprestatie, maar in haar bewerkingen van ‘Big Mama’ Thorntons Ball And Chain gaf Pearl haar alles. Intense live-uitvoeringen vonden plaats tijdens Woodstock- en Fillmore-optredens, maar de meest legendarische versie ontstond natuurlijk tijdens het doorbraakoptreden op het Monterey Pop Festival in 1967. Daar beleefden Joplin en een groot aantal gelukkige, verbijsterde toeschouwers het meest glorieuze moment uit haar carrière.