Lynyrd Skynyrd-zanger Ronnie Van Zant zou vandaag 65 geworden zijn. Zoals we allemaal weten, kwam hij op 20 oktober 1977 om bij een afschuwelijke vliegtuigcrash. Zijn broer Johnny neemt tegenwoordig de leadzang voor zijn rekening bij het overgebleven Lynyrd Skynyrd, maar het beste werk van de band werd toch echt voor die fatale dag in 1977 uitgebracht. Geen wonder dus dat de tien onderstaande tracks allemaal uit die periode komen:

10. Gimme Three Steps

Met het debuutalbum (Pronounced ‘Lĕh-‘nérd ‘Skin-‘nérd) (1973) maakten de southern rockers direct de beste Skynyrd-lp en een van de beste rockplaten van de jaren zeventig. Geproduceerd door de beroemde Al Kooper (Blood Sweat & Tears) en met acht heerlijke rocksongs, werd Pronounced essentieel classic rockvoer. Het energieke Gimme Three Steps werd geen hit voor de band, maar geldt wel als een fanfavoriet.

9. Saturday Night Special

De enige hit van het album Nuthin’ Fancy (1975) en een van de grootste Skynyrd-klassiekers. In Saturday Night Special wordt een onderwerp aangehaald dat vandaag de dag steeds vaker ter discussie staat, namelijk wapenbezit. In het laatste couplet neemt de band een duidelijk standpunt in: “Well hand guns are made for killing/They ain’t no good for nothin’ else/And if you like to drink your whiskey/You might even shoot yourself/So why don’t we dump them people/To the bottom of the sea/Before some old fool come around here/Wanna shoot either you or me.”

8. Call Me The Breeze

Oorspronkelijk van de vaker door Skynyrd gecoverde rasartiest J.J. Cale. Zoals Clapton de Cale-klassiekers After Midnight en Cocaine wist te verbeteren, doet ook de Lynyrd Skynyrd-versie van Call Me The Breeze het origineel van Cale’s album Naturally (1972) recht. De studioversie staat op het tweede Skynyrd-album Second Helping (1974), en bevat prachtig werk van toetsenman Billy Powell.

7. Gimme Back My Bullets

“Gimme back my bullets/Put ‘em back where they belong”, zingt Ronnie Van Zant in de titeltrack van het album uit 1976. Die plaat mag dan misschien de minste zijn van Lynyrd Skynyrd voor de dramatische vliegtuigcrash, op elk van deze Skynyrd-albums staat een aantal onmisbare nummers. In hetzelfde jaar bracht de band overigens ook nog een van de beste live-releases van het decennium uit, One More From The Road. Gimme Back My Bullets stond daar niet op, maar een schitterende versie werd in 2001 alsnog toegevoegd aan de deluxe-editie.

6. That Smell

De vijfde studioplaat Street Survivors bleek de laatste van Lynyrd Skynyrd voor de verschrikkelijke vliegtuigcrash (en een van de beste). Niet alleen de oorspronkelijke ‘vlammenhoes’ van Street Survivors voelt wat ongemakkelijk met dit ongeluk in gedachten, ook de tekst van That Smell – een van de beste tracks op het album – bezorgt koude rillingen (“The smell of death’s around you”, zingt Van Zant).

5. I Need You

Emotioneel hoogtepunt op het tweede album Second Helping (1974). De rockballad I Need You is simpelweg een lied over iemand die kennelijk ver van huis is en zijn vriendin of vrouw mist. Zoals vaker bij Lynyrd Skynyrd zijn de gitaarsolo’s het hoogtepunt in dit lied, en ook in dit geval zou je willen dat die solo’s nog wat minuten langer hadden geduurd.

4. Tuesday’s Gone

Met 7,5 minuten is Tuesday’s Gone de op een na langste track van debuut (Pronounced ‘Lĕh-‘nérd ‘Skin-‘nérd) (1973). We overdrijven niet als we de intro van Tuesday’s Gone tot de mooiste uit de rockgeschiedenis rekenen. De track is bijna net zo imponerend als de grote klassieker van het album, Free Bird. Metallica nam een cover op voor de coverplaat Garage Inc. (1998).

3. Simple Man

Deze aangrijpende song, nog een albumtrack van (Pronounced ‘Lĕh-‘nérd ‘Skin-‘nérd), werd geschreven na het overlijden van Ronnie Van Zants oma. De bandleden – en de luisteraar – krijgen het advies om vooral “a simple, kind of man” te zijn. Verder wordt onder meer op het hart gedrukt: “You’ll find yourself/Follow your heart, lord, and nothing else.”

2. Sweet Home Alabama

“Well I heard mister Young sing about her/Well, I heard ole Neil put her down/Well I hope Neil Young will remember/A Southern man don’t need him around anyhow.” Beroemde regels uit het bekendste lied van Lynyrd Skynyrd, waarin de band een antwoord geeft op Neil Young en dan in het bijzonder op de songs Alabama en Southern Man van de Canadese held. Young zou Sweet Home Alabama later zelf ook live uitvoeren, terwijl Ronnie Van Zant op de Street Survivors-cover te zien is met een T-shirt van Neil Youngs album Tonight’s The Night (1975).

1. Free Bird

Hier kunnen we niet omheen. Free Bird is de mannen van Lynyrd Skynyrd op de piek van hun kunnen. De majestueuze gitaarsolo´s van Allen Collins behoren tot de beste uit de rockgeschiedenis en brachten de concerten van Skynyrd tot een spectaculaire climax. Het origineel staat op klassieker (Pronounced ‘Lĕh-‘nérd ‘Skin-‘nérd), maar een nog net wat langere ­– en betere – versie is te vinden op livespektakel One More From The Road (1976).