Een van de grootste genieën uit de pop- en rockgeschiedenis, Donald Fagen, is vandaag 65 geworden. De zanger en liedschrijver kennen we natuurlijk van het legendarische Steely Dan en zijn soloklassieker The Nightfly (1982). Eind vorig jaar bracht hij zijn vierde soloplaat Sunken Condos uit, waarmee hij wederom een hoogtepunt aan zijn toch al indrukwekkende carrière toevoegde. Een selectie van slechts tien Steely Dan- en solofavorieten is niet makkelijk, dus heel vreemd is het niet dat er een heleboel klassiekers ontbreken. We zijn dan ook erg benieuwd naar jullie lijstjes!

10. Doctor Wu

Geniale albumtrack van de Steely Dan-lp Katy Lied (1975), het vierde album dat vaak wordt gezien als een minder werk tussen de meesterwerken Pretzel Logic (1974) en The Royal Scam (1976). De gevatte albumtitel Katy Lied komt uit deze track (“Katy lies, you could see it in her eyes”). Doctor Wu is een typische Steely Dan-song, met jazzy begeleiding en een ongewone melodie in het refrein.

9. Aja

De titelsong van het gelijknamige klassieke album uit 1977 is een van de meest gevarieerde uit het Steely Dan-oeuvre. Instrumentale rock en jazz-stukken wisselen elkaar af in grootse gitaar- en saxofoonsolo’s, en er komen zelfs Caribische klanken in voor. Een perfect opgebouwd, bijna hypnotiserend meesterstuk waarvoor ook de beroemde sessiedrummer Steve Gadd een eervolle vermelding verdient.

8. Don’t Take Me Alive

Op de albums van Steely Dan worden Donald Fagen en Walter Becker bijgestaan door uitsluitend virtuoze muzikanten. Neem Larry Carlton, een zeer gerespecteerde gitarist die ook op albums van onder anderen Joni Mitchell te horen was. De lp The Royal Scam (1976) bevat wellicht zijn twee meest indrukwekkende bijdragen aan Steely Dan, met spectaculaire solo’s in Kid Charlemagne (zie verderop) en de ongelooflijk catchy albumtrack Don’t Take Me Alive.

7. The Nightfly

Met zijn solodebuut The Nightfly maakte Donald Fagen in 1982 een van de betere albums van de jaren tachtig. In de titelsong speelt Fagen de rol van ‘Lester The Nightfly’, een kennelijk eenzame radio-dj (“Thanks for calling, I wait all night for calls like these”). In het refrein wordt op geniale wijze een jingle verwerkt: “An independent station/WJAZ/With jazz and conversation/From the foot of Mt. Belzoni/Sweet music/Tonight the night is mine/Late line ‘til the sun comes through the skylight.”

6. Babylon Sisters

Geen hit, toch een Steely Dan-klassieker, deze openingstrack van Gaucho (1980), het zevende fantastische album op rij. Het was ook de laatste plaat voordat de wegen van Fagen en Walter Becker zich scheidden, en Fagen zijn soloalbum The Nightfly maakte. Babylon Sisters is weer een knap geschreven en tot in perfectie uitgevoerde jazzrocksong zoals alleen Steely Dan die kon maken.

5. Reelin’ In The Years

Op het eerste album Can’t Buy A Thrill (1972) – zonder twijfel een van de beste debuutplaten van de jaren zeventig – is David Palmer nog te horen als zanger, maar het is Donald Fagen die de hits Reelin’ In The Years en Do It Again zingt. De eerste is een fijne rocksong met een herkenbare gitaarriff, de welbekende Steely Dan-samenzang en een heerlijke solo van Elliott Randall.

4. Rikki Don’t Lose That Number

Een andere topgitarist die bij Steely Dan heeft gespeeld, is Jeff ‘Skunk’ Baxter, die de virtuoze solo in Rikki Don’t Lose That Number speelt. Het werd de enige hit (nummer 4 in Amerika) van het derde album Pretzel Logic (1974) en een van vele hoogtepunten op die lp. Wie nu eigenlijk die mysterieuze Rikki uit de titel is, heeft Donald Fagen nooit onthuld.

3. Deacon Blues

Na het acht minuten durende titellied volgt het bijna even lange Deacon Blues op de geweldige lp Aja (1977), een van de beste albums van Steely Dan. Een sexy jazzpopsong met aantrekkelijke saxsolo’s en achtergrondzang van sessiedames Venetta Fields, Clydie King en Sherlie Matthews. Zij waren ook te horen in het refrein van Lynyrd Skynyrds klassieker Sweet Home Alabama.

2. Do It Again

De eerste hit van Steely Dan, afkomstig van het debuutalbum Can’t Buy A Thrill (1972). Do It Again blijft een van de meest onweerstaanbare singles uit die periode, mede dankzij een sterke leadvocal van Donald Fagen en een opvallende elektrische sitarsolo. Bovendien is het zonder twijfel een van de beste songs waar een ‘cowbell’ in voorkomt. Hoewel het geen geweldige versie is, hebben we gekozen voor onderstaande video omdat Queen-gitarist Brian May een gastrol vervult. De niet erg voor de hand liggende combinatie met May vond plaats toen Steely Dan aan de Rock & Roll Hall Of Fame werd toegevoegd.

1. Kid Charlemagne

Wellicht een vrij onverwachte keuze voor de nummer 1-positie in dit lijstje, maar Kid Charlemagne – afkomstig van The Royal Scam (1976) – heeft alles wat Steely Dan tot een van de meest opwindende acts uit de pop- en rockgeschiedenis maakt. Een intelligente tekst, boeiende ritmes en melodieën en strakke (volgens niet-liefhebbers te gladde) uitvoering. Als Kid Charlemagne dan ook nog eens voorzien is van een van de beste gitaarsolo’s ooit op plaat gezet (gespeeld door Larry Carlton), mogen we spreken van een essentiële Steely Dan-track.