Vandaag is Tommy Shaw, gitarist en zanger bij Styx, zestig jaar geworden. Op 11 september 1953 werd hij als Tommy Roland Shaw in Montgomery in de staat Alabama in de Verenigde Staten geboren. Hij is het best bekend van zijn rol als lid van de rockband Styx uit Chicago, maar hij heeft ook meegedaan aan de bands Damn Yankees, MSFunk, The Smoke Ring en Shaw Blades. Hij bracht zelf ook al meerdere solo-albums en solo-singles uit. Tommy Shaw is op 22 februari in 2008 geïntroduceerd in de Alabama Music Hall of Fame. Hieronder onze keuze uit het beste van Styx Laat ons gerust weten wat jouw nummer 1 is of welke volgens jou onmisbare Styx song in deze lijst ontbreekt.

10. Suite Madam Blue

Deze song is afkomstig van het vijfde album Equinox uit 1975, waarop Tommy Shaw niet meedoet, want hij werd hierna pas lid van de band; hij volgde de ontslagen John Curulewski op. Suite Madame Blue is geschreven ter gelegenheid van het 200-jarig bestaan van de Verenigde Staten. Het is tegelijkertijd een hommage aan dat land en een protestlied. De zinsnede “So lift up your heart, make a new start, and lead us away from here” verwees met name naar de politieke situatie in de VS. Het land kreeg in het slot van de Vietnamoorlog en het Watergateschandaal er flink van langs. Het lied zou een blijvertje blijven bij Styxfans en werd tijdens de diverse tournees van Styx én Dennis DeYoung herhaaldelijk uitgevoerd.

9. The Serpent Is Rising

The Serpent Is Rising, later omgedoopt tot Serpent, is het derde studioalbum van Styx, uit 1973. Het album is opgenomen in de Paragon Recording Studios en St. James’ Cathedral (orgel) aldaar. Leadzanger-gitarist was John Curulewski. Zowel publiek als de band zelf vond dit hun slechtste album, de verkopen vielen enorm tegen, ze worden geschat op rond de 100.000 exemplaren (gegevens 2007). Hoogste positie in de Billboard Album Top 200 was 192. Dennis DeYoung vond het zelfs een van de slechtste albums ooit gemaakt. Onduidelijk is of hij dat beweerde in zijn Styxtijd of toen hij in onmin lag met de groep of dat zijn bijdragen toen niet zo op prijs werden gesteld (slechts 3 tracks van zijn hand). Opnieuw bewerkte de band een stukje klassieke muziek voor hun album, het Hallelujah-koor uit deel twee van de Messiah van Georg Friedrich Händel. En toch zijn er mensen, zoals ondergetekende, die dit tot de favoriete albums rekenen…

8. Miss America

Miss America staat op het zevende Styx album The Grand Illusion uit 1977. De song staat ook op de verzamelaar Styx: Greatest Hits. Gitarist James Young schreef deze song, waarin hij beschrijft dat hij het fenomeen van de Miss America verkiezingen nogal dubieus vindt. De riff is geïnspireerd door de song Minstrel In The Gallery van Jethro Tull. James Young is ook de zanger van deze song.

7. Come Sail Away

Come Sail Away staat ook op The Grand Illusion (1977). Het was de eerste single van het album. Come Sail Away bereikte de 8e plaats  in de Billboard Hot 100 en kwam in Canada op nummer 9 in de hitparade. Deze hit zorgde er ongetwijfeld mede voor dat The Grand Illusion een multi-platina verkoop bereikte in 1978. Het is dan ook een van de grootste singlehits uit de carrière van Styx. Dennis DeYoung schreef deze song in een tijd dat hij depressieve gevoelens had omdat de voorgaande albums, Equinox en Crystal Ball niet zo succesvol bleken als gehoopt en verwacht was.

6. Snowblind

Snowblind staat op het album Paradise Theater uit 1981. De tekst gaat over de hulpeloosheid van cocaineverslaving. Dennis DeYoung en James Young schreven deze song officieel, maar Tommy Shaw schijnt ook tekstbijdragen te hebben geleverd. De leadzang wordt beurtelings verzorgd door DeYoung en Young. De song was tevens de B-kant van de single Mr. Roboto. De organisatie PMRC van Tipper Gore, de echtgenote van de latere vicepresident Al Gore, noemde de tekst van Snowblind satanisch en beweerde dat als je de plaat achterstevoren draaide, dat deze dan verborgen boodschappen bevatte. Zo is in de zin “I try so hard to make it so” achteruit gedraaid te horen “Satan move through our voice”, althans volgens de PRMC. Deze club lobbyde ervoor om platen die dergelijke boodschappen zouden bevatten, van een speciale sticker te voorzien, wat uiteindelijk ook gelukt is in (met name) Californië. Styx heeft deze beschuldigingen altijd resoluut en categorisch van de hand gewezen. Dennis DeYoung zei tijdens een Amerikaans radioprogramma dat iedereen die zijn platen achterstevoren draait zelf de antichrist is. Volgens hem komt het vooral ook door de bandnaam, omdat dit immers de rivier in de Griekse mythologie is, die de bovenwereld van de onderwereld scheidt. De band maakte in 1983 het conceptalbum Kilroy Was Here als reactie op de eerdergenoemde Californische wet, waarin bewuste ‘backwards messages’ werden verwerkt om de critici te bespotten.

5. Fooling Yourself 

Fooling Yourself was de tweede single van het album The Grand Illusion uit 1978. In de Billboard Hot 100 hitlijst in de VS kwam de single tot nummer 29. In Canada werd nummer 20 bereikt. De song is geschreven door Tommy Shaw. Tommy baseerde de tekst op het gedrag van college Dennis DeYoung, maar gaf later toe dat de tekst ook op hemzelf van toepassing was.

4. Rockin’ The Paradise

Rockin’ The Paradise was de vierde single van het album Paradise Theater (driemaal platina!) uit 1981. Op het album is voorafgaand aan deze song een korte pianoballad te horen, A.D. 1928 getiteld, met vrijwel dezelfde melodie als The Best Of Times. Beide songs openen niet alleen het Paradise Theater album maar ook tijdens de gelijknamige tour en tijdens de reünie tournee uit 1996 Return To Paradise. Op de studioversie speelde Tommy Shaw de gitaarsolo, maar op de live versies wordt tegen het eind een tweede gitaarsolo door James Young gespeeld.

3. Renegade 

Renegade staat op het album Pieces Of Eight uit 1978, geschreven door Tommy Shaw. Het was een flinke hit in de States en bereikte nummer 16 in de Billboard Hot 100 in het voorjaar van 1979. De B-kant is in ons land bekender: Sing For The Day, dat overigens eerst een (kleine) hit in Amerika was. Toen Renegade tussen 1978 en 1983 live gespeeld werd verhoogde drummer John Panozzo het drumtempo tijdens de gitaarsolo’s en regelmatig werd zijn drumsolo in de song verwerkt. Normaliter speelden Tommy Shaw en medegitarist James Young op hun eigen composities zelf de leadgitaar, maar op Renegade is de solo van James Young; Tommy vroeg hem hier specifiek naar. Later vroeg Young aan Shaw om op zijn song Half-Penny, Two-Penny de solo te spelen. Deze song staat op Paradise Theater.

2. Boat On The River 

Boat On The River staat op het album Cornerstone uit 1980. Het was een bijzonder nummer, want je zou het eerder als een folksong benoemen dan als een rocksong. In de States kwam de single wel uit, maar deze bereikte de hitlijsten niet. Maar op de een of andere manier werd de song een grote hit in verschillende Duitssprekende landen als Duitsland, Oostenrijk en Zwitserland, waar de single respectievelijk de vijfde, tweede en eerste plaats op de hitlijsten bereikte. In ons land was nummer 29 de hoogste notering.  Tommy Shaw schreef deze song, zong deze en speelde mandoline, terwijl Dennis DeYoung hem op accordeon begeleidde. Boat On The River werd gecoverd door onder meer Guano Apes (Duitsland!).

1. Blue Collar Man (Long Nights)  

Blue Collar Man (Long Nights) was de eerste single van het Pieces of Eight album (1978). De single was in twee verschillende singleversies, een met als B-kant Superstars (van de lp The Grand Illusion) en een tweede met de instrumental Aku-Aku als flipside. Sommige versies werden in transparent  blauw vinyl uitgebracht, die nu veel geld waard zijn in collectorskringen. Tommy Shaw schreef de song nadat hij het geluid van de weigerende motor van zijn motorboot hoorde. Dit werd de riff van de song. In de States kwam de single tot nummer 21 en nummer 9 in Canada.