Dat David Howell Evans vandaag jarig is, zal voor de minder fanatieke U2-fan waarschijnlijk weinig betekenen. Maar als we The Edge zeggen, dan weet iedereen dat er reden is voor een muzikaal feestje. Met zijn zo kenmerkende gitaargeluid is hij een essentieel onderdeel van de sound van U2. Wij zetten vandaag onze tien favoriete singles van de Ierse rockband op een rij.

10. Desire

Iets meer dan een jaar na het immense succes van The Joshua Tree (1987) kwam U2 met Rattle and Hum, een album met live-opnames, covers, en nieuwe eigen composities. Tot die laatste categorie behoort ook Desire, tevens de leadsingle van het album. Het nummer maakt gebruik van de zogenaamde Bo Diddley Beat en is volgens de band geïnspireerd op de song 1969 van The Stooges. Het werd de allereerste nummer 1-hit voor U2 in Engeland, maar lijkt tegenwoordig toch net iets minder algemeen bekend te zijn dan vele andere singles die het in de hitlijst minder goed deden.

9. Pride (In The Name Of Love)

Hoewel Pride in 1984 één van de grootste commerciële successen voor U2 tot dan toe was, en nog steeds een absolute favoriet is voor veel liefhebbers, werd het nummer door de critici in eerste instantie maar lauwtjes ontvangen. Dat lag met name aan de over Martin Luther King gaande tekst, die te moralistisch werd bevonden. Ook Bono gaf later aan niet trots te zijn op wat hij zingt in Pride: “Het is een simpele schets die nooit verder ontwikkeld is.” Grappig feitje: Chrissie Hynde van The Pretenders doet achtergrondzang op het nummer.

8. I Will Follow

I Will Follow was in 1980 de vierde single van U2 en de laatste van het debuutalbum Boy, waarop het als openingstrack fungeert. Een betere kennismaking met U2 had de wereld niet kunnen krijgen, want het nummer laat meteen The Edge in volle glorie horen. De sound van de band is op Boy nog niet zo gedetailleerd uitgewerkt als op latere releases van de band, maar met I Will Follow levert dat vooral een charmante track vol jeugdig enthousiasme op.

7. Beautiful Day

Er wordt veelvuldig gediscussieerd over de kwaliteit van het materiaal dat U2 na Achtung Baby (1991) uitbracht, maar in 2000 bewees de band na het wel erg matige Pop (1997) nog steeds in staat te zijn indruk te maken. Het album All That You Can’t Leave Behind is de beste U2-plaat van de afgelopen twintig jaar en dat is vooral te danken aan leadsingle Beautiful Day: een uptempo track met een sterk anthemgevoel. Niet voor niets werd het nummer sinds de release bij alle U2-concerten gespeeld (waaronder het optreden op Live 8 in 2005) tot groot enthousiasme van het publiek.

6. I Still Haven’t Found What I’m Looking For

Dat er op een album dat vooral door Amerikaanse muziek geïnspireerd is een track moet staan met gospelinvloeden, dat lijkt onvermijdelijk. In het geval van U2 is dat album het uiterst succesvolle The Joshua Tree (1987) en het nummer I Still Haven’t Found What I’m Looking For. Ingrediënten genoeg om je volledig te verliezen in clichés, maar op I Still Haven’t Found What I’m Looking For gebeurt dat nergens. Het nummer kreeg in 1988 dan ook een nominatie voor Song Of The Year bij de Grammy Awards, maar wist de winst niet binnen te slepen. The Joshua Tree werd wel gekroond tot beste album van dat jaar.

5. The Fly

Achtung Baby is wat ons betreft het beste, maar sowieso het meest creatieve album dat U2 ooit maakte. Onder leiding van producers Daniel Lanois en Brian Eno maakte de band een plaat die elektronischer en donkerder was dan voorheen. Eerste single The Fly, dat een maand voor het album verscheen, zal voor de fans dan ook even wennen geweest zijn. De rocksound van U2 was plotseling aangevuld met allerlei effecten en industrial beats, een flinke verandering. Blijkbaar ging de gewenning echter snel, want The Fly kwam op nummer 1 in verschillende landen, waaronder het Verenigd Koninkrijk (waar het pas hun tweede nummer 1-hit was, na Desire). In Nederland moest The Fly het doen met een vierde plek.

4. Sunday Bloody Sunday

U2 was waarschijnlijk nooit zo politiek als op het doorbraakalbum War (1983) en Sunday Bloody Sunday is daar het duidelijkste voorbeeld van. Met zijn militair klinkende beat en nogal directe songtekst was het nummer aanvankelijk wat controversieel, maar is het inmiddels uitgegroeid tot één van de allergrootste klassiekers van de band. Overigens gaat het nummer niet alleen over de Bloody Sunday van 1972 (waar het Britse leger het vuur opende op ongewapende Noord-Ierse protestanten) maar ook over de Bloody Sunday van 1920 (een gewelddadige dag in de Ierse Onafhankelijkheidsoorlog).

3. New Year’s Day

Een ander politiek getint nummer van War is New Year’s Day, dat gaat over de Poolse solidariteitsbeweging die een belangrijke rol speelde bij het verzet tegen het communisme. Het nummer werd de eerste internationaal succesvolle single van U2, en in combinatie met het succes van War (dat binnenkwam op nummer 1 in de Britse albumhitlijst waar het Michael Jacksons Thriller van de troon stootte) mag hier toch gerust gesproken worden van de definitieve doorbraak van U2.  Een grote tour door Europa en de Verenigde Staten volgde, met de eveneens succesvolle live-ep Under A Blood Red Sky als resultaat.

2. One

Niet alleen een sleuteltrack voor U2, maar ook voor de hele muzikale jaren 90. One ging oorspronkelijk over de moeizame relatie tussen de bandleden tijdens het opnemen van Achtung Baby (wat bijna voor een split van U2 zorgde) maar heeft inmiddels voor zo’n beetje iedere luisteraar wel een eigen betekenis. One werd uiteindelijk één van de meest succesvolle en meest geliefde tracks van U2 en werd door de critici overal opgehemeld. Dat de band het nodig vond om in 2005 met Mary J. Blige het nummer nog eens dunnetjes over te doen, moeten we ze dan maar vergeven.

1. With Or Without You

With Or Without You is net als het hier eerder genoemde I Still Haven’t Found What I’m Looking For afkomstig van het megasucces The Joshua Tree. Het werd U2’s eerste nummer 1-hit in de Verenigde Staten en was daarmee een belangrijke commerciële mijlpaal voor U2. Maar dat heeft allemaal niks te maken met deze eerste plek in ons lijstje: die heeft With Or Without You verdiend omdat het simpelweg een prachtig nummer is, met puik gitaarspel van The Edge (op een prototype van de Infinite Guitar). With Or Without You is zo’n nummer waarin alles op zijn plek valt, met een geweldige sfeer van begin tot eind.