Gram Parsons werd precies veertig jaar geleden, op 26-jarige leeftijd, dood gevonden. De zanger en liedschrijver was van onschatbare waarde voor de countryrock waar bands als Eagles en America vanaf de jaren zeventig grote successen oogstten. Wij zetten de tien beste songs uit zijn veel te korte carrière op een rij, waarbij naast zijn solowerk ook opnames van o.a. The Byrds en The Flying Burrito Bros. aan bod komen:

10. International Submarine Band – Luxury Liner

Het enige album van The International Submarine Band (Safe At Home uit 1968) is een van de vroegste voorbeelden van countryrock. Op deze lp was ook bassist Chris Ethridge – die later met Parsons in The Flying Burrito Bros. speelde – te horen. Naast covers van countryveteranen als Johnny Cash en Merle Haggard waren de eigen composities van de jonge Parsons al van hoog niveau. De beroemdste daarvan is Luxury Liner, dat Emmylou Harris in 1977 coverde en op een succesvol album met dezelfde titel zette.

9. The Flying Burrito Bros. – Christine’s Tune

Gram Parsons en de immer onderschatte Chris Hillman (ook ex-Byrds) wisselen de leadvocalen af in deze heerlijke countryrocker, tevens de openingstrack van een van de beste en meest invloedrijke albums ooit opgenomen: The Gilded Palace Of Sin uit 1969. De Christine uit de titel (in het lied een ‘devil in disguise’ genoemd) verwijst naar Christine Hinton, de vriendin van David Crosby. Hiermee wilden Hillman en Parsons haar een beetje plagen, maar pijnlijk genoeg kwam Christine om bij een tragisch auto-ongeluk, waarna de titel uit respect definitief werd veranderd in Devil In Disguise.

8. Gram Parsons – Brass Buttons

Grievous Angel, het in 1974 postuum verschenen tweede soloalbum van Parsons, geldt net als de eerdere platen uit zijn korte carrière als een hoogtepunt binnen de (country)rock. Een van de mooiste songs op die lp is Brass Buttons, dat de singer-songwriter al halverwege de jaren zestig schreef over zijn moeder. Het werk van Al Perkins (bekend van Stephen Stills’ band Manassas) op de pedal steel draagt enorm bij aan de sfeer en de pracht van het lied.

7. The Byrds – Hickory Wind

In zijn beperkte tijd als lid van The Byrds maakte Parsons slechts één album met de band, het vrij gedurfde en invloedrijke Sweetheart Of The Rodeo (1968). Een van de weinige tracks die Parsons op die plaat mocht zingen was het door hem en Bob Buchanan (ook van The International Submarine Band) geschreven Hickory Wind. Het lied maakte ook deel uit van een medley op Grievous Angel.

6. The Flying Burrito Bros. – The Dark End Of The Street

Het door Dan Penn en Chips Moman geschreven lied The Dark End Of The Street is vaak gecoverd. Zo nam Ry Cooder een hemelse instrumentale gitaarversie op voor zijn plaat Boomer’s Story (1972). Ongeveer even mooi is de uitvoering van The Flying Burrito Bros. op The Gilded Palace Of Sin (1969), waarin de majestueuze samenzang wordt ondersteund door puik werk van Sneaky Pete Kleinow op pedal steel. Op hetzelfde album staat overigens nog een Moman/Penn-cover: Do Right Woman (met een onvermelde David Crosby op achtergrondzang).

5. The Flying Burrito Bros. – Hot Burrito No. 1

Van een titel als Hot Burrito #1 verwacht je niet snel een aandoenlijke ballad, maar dat is deze track van The Gilded Palace Of Sin toch echt. Het lied geldt als een van Parsons’ gevoeligste en werd in 1987 overigens op magische wijze gezongen door een andere ex-Byrd: Gene Clark (op het album So Rebellious A Lover, een samenwerking met zangeres Carla Olson). Opvallend aan de video hieronder is trouwens dat drummer Michael Clarke een basgitaar in handen heeft en bassist Chris Ethridge achter het drumstel zit!

4. Gram Parsons – She

Na de iets mindere tweede Flying Burrito Bros.-lp Burrito Deluxe (1970) startte Parsons een solocarrière. Het debuut GP uit 1973, waarop ook een jonge Emmylou Harris te horen was, bleef helaas de enige soloplaat die hij voor zijn dood zag verschijnen. De mooiste track van GP is toch wel de typische Parsons-ballad She, die op de prima tributeplaat Return Of The Grievous Angel: A Tribute To Gram Parsons (1999) gecoverd werd door The Pretenders met Emmylou Harris.

3. The Flying Burrito Bros. – Sin City

Misschien wel de mooiste song die ooit uit de samenwerking tussen Gram Parsons en Chris Hillman is voortgekomen. Sin City staat op het onvolprezen meesterwerk The Gilded Palace Of Sin (1969), waar destijds weinig exemplaren van verkocht werden maar van grote invloed bleek op ‘altcountry’-artiesten als Steve Earle en Ryan Adams. Hillman speelde Sin City later ook met zijn band The Desert Rose Band.

2. Gram Parsons – Love Hurts

Dit oorspronkelijk door The Everly Brothers opgenomen lied is bij veel classic rock-fanaten vooral geliefd in de redelijk pompeuze hitversie van hardrockband Nazareth, maar minstens zo mooi is het duet tussen Gram Parsons en Emmylou Harris op Grievous Angel (1974). De twee stemmen passen perfect bij elkaar en de jankende klanken van Al Perkins’ pedal steel zijn eveneens betoverend.

1. Gram Parsons – Return Of The Grievous Angel

De verhalende tekst van deze Gram Parsons-klassieker is niet van hemzelf, maar van een van zijn vele bewonderaars: Thomas Brown. Dat neemt niet weg dat Return Of The Grievous Angel – waarin Parsons de zang wederom deelt met Emmylou Harris –misschien wel de ultieme song van de countryrockpionier is. Op een naar deze track genoemde Gram Parsons-tributeplaat uit 1999 (hierboven al eerder genoemd) staat een bijna even goede versie van Lucinda Williams en David Crosby.