Dennis Wilson, de drummer en enige surfer van The Beach Boys, kwam precies dertig jaar geleden op 39-jarige leeftijd om het leven toen hij verdronk in Los Angeles. Het oeuvre dat hij achterliet is niet al te groot, maar naast een aantal composities op verschillende Beach Boys-lp’s bewijzen de briljante soloplaat Pacific Ocean Blue (1977) en de onafgemaakte sessies voor de opvolger Bambu dat Wilson een zeer getalenteerde en unieke songwriter was. Hieronder zijn tien beste songs:

10. Lady (Fallin’ In Love)

Wat waarschijnlijk maar weinig mensen weten, is dat Dennis Wilson voor de release van zijn Pacific Ocean Blue (1977) al een poging deed als soloartiest. De single Sound Of Free verscheen in 1970 als single onder de naam Dennis Wilson & Rumbo, een samenwerking met Daryl Dragon (die als toetsenist ook met The Beach Boys werkte). De geweldige b-kant Lady is eigenlijk nog veel beter, maar is net als de a-kant helaas nogal obscuur gebleven. Wel te vinden onder de titel Fallin’ In Love op de Beach Boys-compilatie Summer Love Songs (2009) en de recente boxset Made In California.

9. Rainbows

Helaas maakte Dennis Wilson slechts één album buiten The Beach Boys, maar Pacific Ocean Blue (1977) was wel het meest indrukwekkende solowerk van allemaal. Op die lp bleek de drummer bijna net zo geniaal als broer Brian. Die andere Beach Boys-broer, Carl Wilson, schreef mee aan het schitterende Rainbows. Toen hij gevraagd werd waar deze song over ging, was het antwoord van Dennis Wilson kort en duidelijk: “Het gaat over gelukkig en levend zijn.”

8. Little Bird (The Beach Boys)

De lp Friends (1968) was de eerste Beach Boys-plaat waaraan Dennis Wilson een belangrijke bijdrage als songwriter leverde. Het lichtvoetige Little Bird, ook verschenen als de b-kant van de single Friends, was een veelbelovende compositie vol prachtige harmonieën. Kreeg eerder dit jaar ook al een plek in onze top 10 van de beste Beach Boys-albumtracks (dus nummers die niet als single waren verschenen).

7. Holy Man

Toen Pacific Ocean Blue in 2008 eindelijk weer op cd verkrijgbaar werd, verscheen de plaat in een speciale uitgave met twee discs. Toegevoegd waren diverse extra tracks en opnames voor het nooit afgemaakte tweede soloalbum Bambu. Een van de meest intrigerende bonustracks was de instrumental Holy Man, dat op de tweede cd in een ‘afgemaakte’ versie met Foo Fighters-drummer Taylor Hawkins als zanger te horen is. Er was ook sprake van een uitvoering met Brian May en Roger Taylor van Queen, maar die is (helaas) nooit verschenen.

6. Friday Night

Naar eigen zeggen schreef Dennis Wilson dit funky lied over zijn jeugd: “Het is een herinnering aan toen ik jong was en het vrijdagavond was. De ‘white punks’ waren dan lol aan het trappen en ik ben zo’n ‘white punk’ uit de tekst”, aldus de zanger en drummer in een interview uit 1977. Friday Night doet qua sound overigens wel een beetje aan Pink Floyd denken.

5. Farewell My Friend

Een erg aangrijpend lied van Pacific Ocean Blue, ook verschenen als b-kant van River Song. Farewell My Friend werd geschreven voor Otto Hinsche, de schoonvader van broer Carl. In een interview vertelde Dennis Wilson dat Hinsche ‘zijn leven redde’ toen zijn eigen vader stierf. Farewell My Friend werd in 1984 ook afgespeeld tijdens de begrafenis van Dennis Wilson zelf.

4. Thoughts Of You

“All things that live one day must die you know/Even love and the things we hold close”, zingt Dennis Wilson in de afsluiter van de eerste plaatkant van Pacific Ocean Blue. Thoughts Of You is een nogal treurig lied, maar niettemin een van zijn mooiste composities. In de jaren voor de opnames van zijn soloalbum ging de stem van Wilson behoorlijk achteruit (waarschijnlijk door drugs en vele sigaretten), maar de rauwere zang paste juist perfect bij een heftig lied als Thoughts Of You.

3. Moonshine

Een kort maar intens hoogtepunt op Pacific Ocean Blue is Moonshine, een briljant gearrangeerde ballad met goddelijke harmonieën aan het einde. “Like the end of a beautiful play”, zoals Wilson zelf zingt. Zoals meer songs op het album werd dit lied geschreven door Wilson en Gregg Jakobsen, die samen eerder verantwoordelijk waren voor onder meer Forever van The Beach Boys.

2. River Song

De openingstrack van Pacific Ocean Blue werd geschreven door Dennis Wilson met broer Carl, en kwam in 1973 al langs tijdens concerten van The Beach Boys. De harmonieën in River Song doen dan ook denken aan die band. Het lied kent een bijzondere opbouw en was net zoals de rest van Pacific Ocean Blue totaal onvergelijkbaar met andere muziek uit die tijd. Verscheen ook als single, maar deed (onterecht) niets in de hitlijst.

1. Forever (The Beach Boys)

Hoe goed zijn soloalbum Pacific Ocean Blue ook is, het allermooiste Dennis Wilson-lied blijft deze magnifieke ballad van het Beach Boys-album Sunflower (1970). Forever was geschreven met goede vriend Gregg Jakobsen, die later ook meeschreef aan materiaal van Pacific Ocean Blue, en door broer Brian in de liner notes bij de cd-remaster van Sunflower ‘the most harmonically beautiful thing I’ve ever heard’ genoemd. Tijdens de Beach Boys-reünietour van vorig jaar brachten de overgebleven leden met dit lied een ode aan Dennis Wilson, die daarbij op een groot videoscherm te zien was.