Paul Rodgers, een van de allerbeste rockzangers ter wereld, is vandaag 64 jaar geworden. Voordat hij met Bad Company de classic rock-radiostations veroverde, maakte hij natuurlijk deel uit van het geweldige Free. Die band bestond helaas slechts korte tijd, maar Rodgers en de zijnen lieten een schitterend oeuvre achter dat veel meer te bieden heeft dan alleen de wereldwijde hit All Right Now:

10. Get Where I Belong

De enige studiotrack op een van de allerbeste livealbums uit de rockgeschiedenis: Free Live! (1971). Hoewel het lied dus nogal afwijkt van de overige opnames van die plaat, is Get Where I Belong een prachtige, goed meezingbare afsluiter. Free Live! verscheen overigens toen Free al uit elkaar was. Gelukkig besloot de band toch weer bij elkaar te komen, al was dat ook maar van korte duur…

9. Walk In My Shadow

Het uitstekende album Tons Of Sobs (1969) was helaas niet heel succesvol, maar was wel een zeer overtuigend debuut voor de nog piepjonge mannen van Free. Op deze lp waren de bluesinvloeden duidelijker aanwezig dan op de volgende albums. Paul Rodgers had zijn typerende stemgeluid toen al gevonden en schreef ook al bluessongs van grote klasse. Walk In My Shadow is daar een mooi voorbeeld van.

8. My Brother Jake

Een van de meest catchy songs van de band. Voor de verandering was deze single op geen van de reguliere Free-albums te vinden. My Brother Jake verscheen in 1971 en werd met een vierde positie in de charts de tweede hit van de band in Engeland, na All Right Now. Uiteraard is de non-album single wel op meerdere Free-compilaties te vinden. Ook toegevoegd aan de cd-remaster van het album Highway (1970).

7. Heartbreaker

Helaas was een van de beste Free-lp’s, het in 1973 uitgebrachte Heartbreaker, ook gelijk het laatste werk van de band. Bassist Andy Fraser was inmiddels vertrokken en gitarist Paul Kossoff – die zwaar verslaafd was aan drugs en in 1976 overleed – speelde niet op alle tracks van het album mee. Wel in de titelsong, die mede dankzij zijn werk een van de beste opnames uit het kleine oeuvre van Free werd. Bluesrocker Joe Bonamassa nam een uitstekende cover op voor zijn album Dust Bowl (2011). Glenn Hughes nam daarbij de zang voor zijn rekening.

6. I’ll Be Creepin’

Ongeveer even goed als het debuut Tons Of Sobs was de in hetzelfde jaar verschenen tweede plaat Free (1969). De groep ging iets verder van de bluesroots vandaan en kwam met een behoorlijk consistente lp die desondanks (nog) niet de gewenste doorbraak bezorgde. De rauwe openingstrack I’ll Be Creepin’ laat de band op zijn best horen en verscheen ook als single.

5. The Hunter

Een van de twee covers op het wat onderbelicht gebleven debuutalbum Tons Of Sobs (1969). De leden van de belangrijke soul en r&b-band Booker T. & The MG’s schreven deze vaak gecoverde bluessong, uitermate geschikt voor Paul Rodgers’ ongelooflijke strot. The Hunter werd op het laatste moment aan het album toegevoegd, in plaats van een track genaamd Visions Of Hell. Voor zijn soloalbum Muddy Water Blues (1993) nam Rodgers The Hunter opnieuw op, met Slash op gitaar.

4. Mr. Big

Free’s doorbraakplaat Fire And Water (1970) is wellicht het meest consistente werk van de band. Behalve de titeltrack en de hit All Right Now, werd ook Mr. Big een bescheiden klassieker, al was het alleen maar omdat de leden van de latere hardrockband er hun naam aan ontleenden (vooral bekend van de weinig representatieve ballad To Be With You). Die band nam ook een cover op, te vinden op het album Bump Ahead (1993). Toch horen we liever Paul Rodgers flink uitpakken in het origineel.

3. Wishing Well

Tegen de tijd dat de opnames van het laatste Free-album Heartbreaker (1973) startten, had bassist Andy Fraser de band al verlaten. Toch werd Heartbreaker een fantastisch afscheidsalbum en een enorme verbetering op voorganger Free At Last (1972), het minste werk dat er van Free is uitgebracht. Toen Paul Rodgers in 2005 toerde met Brian May en Roger Taylor van Queen, werd ook Wishing Well gespeeld. Een prima opname daarvan is te vinden op de cd/dvd Return Of The Champions (2005).

2. Fire And Water

All Right Now werd de grote hit van het beste album Fire And Water (1970), maar ook de titeltrack leverde de band een klassieker op. In de live-versie op het een jaar later verschenen Free Live! (1971) klinkt Fire And Water nóg beter, dankzij het heerlijke gitaarwerk van wijlen Paul Kossoff en nog net iets meer power in Rodgers’ vocalen.

1. All Right Now

De rockstamper waaraan Free de doorbraak heeft te danken, en waar velen de band van kennen. Paul Rodgers gaf zelf toe dat hij betere songs heeft geschreven, duidelijk is dat All Right Now de track met de meeste hitpotentie op het album Fire And Water is. De wereldberoemde riff ‘inspireerde’ later Steve Miller voor een andere classic rock-hit (Rock’n Me). Met het verse succes van All Right Now stond Free later in 1970 op het Isle Of Wight Festival, waar de band lovend ontvangen werd. In de film Message To Love is kort te zien waarom, met een goede uitvoering van All Right Now: