Jackson Browne maakte in de jaren zestig voor het eerst naam als lid van The Nitty Gritty Dirt Band, en als leverancier van prachtsongs voor bands en artiesten als The Byrds en Nico. Vanaf zijn eerste eigen album Saturate Before Using (1972) heeft de singer-songwriter de rockmuziek verrijkt met bekende songs als The Pretender en Running On Empty. Vandaag wordt Browne 65 jaar en wij selecteren zijn tien beste nummers:

10. These Days

Browne’s versie van het ontroerende These Days verscheen voor het eerst op de lp For Everyman (1973), maar het lied is al veel ouder. In 1967 nam cultzangeres Nico al een versie op voor haar solodebuut Chelsea Girl (1967). De toen nog onbekende Browne – met wie zij een verhouding had – begeleidde haar op gitaar voor meerdere tracks, waaronder deze. Overigens was Browne niet de enige uiterst getalenteerde componist op Nico’s album: ze nam ook werk op van Tim Hardin, Bob Dylan, Lou Reed en John Cale.

9. Jamaica Say You Will

Nog een Jackson Browne-song die eerder al door een andere act werd opgenomen, is Jamaica Say You Will. Een jaar voordat Browne zijn debuut-lp Saturate Before Using uitbracht, zette The Byrds een versie van het lied op de minste plaat die de band ooit maakte: Byrdmaniax (1971). Inmiddels was de folkrockact min of meer tot een soloproject van Roger McGuinn geworden. Ex-Byrd David Crosby verzorgde overigens de achtergrondzang in Browne’s eigen, betere versie. Ook The Nitty Gritty Dirt Band – de countryrockband waar hij ooit lid van was – coverde Jamaica Say You Will.

8. Before The Deluge

Hoewel Running On Empty (1977) nog altijd Jackson Browne’s populairste album is, vinden veel fans het drie jaar eerder verschenen Late For The Sky zijn meesterwerk. Op deze lp laat de singer-songwriter inderdaad horen tot de allerbeste liedschrijvers van zijn generatie te behoren. Zo ook in het schitterende Before The Deluge, ook een van de hoogtepunten op de driedubbel-lp No Nukes, met verder optredens van onder meer Bruce Springsteen, The Doobie Brothers en Crosby, Stills & Nash.

7. For Everyman

De titelsong van Browne’s tweede album For Everyman (1973) werd naar eigen zeggen geschreven als antwoord op de klassieker Wooden Ships van Crosby, Stills & Nash, waarin het trio zingt over boten die de overlevenden van een fictieve nucleaire oorlog in veiligheid brengen. Browne vroeg zich na het horen van het lied af: ‘hoe zit het met degenen die achterblijven?’ en schreef vervolgens For Everyman. David Crosby is hier weer te horen als achtergrondzanger.

6. Fountain Of Sorrow

De versie die folklegende Joan Baez opnam van Fountain Of Sorrow voor haar succesvolle album Diamonds And Rust (1975) is ook erg mooi, maar aangezien Jackson Browne een even goede zanger als songwriter is, valt zijn origineel niet te overtreffen. Naar verluidt is de tekst geschreven over zijn korte relatie met Joni Mitchell. Een mooie ingetogen versie staat op Solo Acoustic Vol. 1 (2005).

5. Sky Blue And Black

Dit jaar lichtten we Jackson Browne’s jammer genoeg wat onbekende latere album I’m Alive (1993) uit als ‘verborgen juweel’, oftewel een miskende plaat. Met regels als: “And the heavens were rolling/Like a wheel on a track/And our sky was unfolding/And it’ll never fold back” overtreft Browne zichzelf als tekstschrijver. De songs op I’m Alive, waaronder Sky Blue And Black, zouden zijn geschreven over zijn mislukte relatie met actrice Daryl Hannah.

4. Running On Empty

Het zegt genoeg dat de hitsingle Running On Empty een van de 35 Amerikaanse rockklassiekers is op de soundtrack van de succesfilm Forrest Gump, naast werk van legendes als Elvis, The Doors en Bob Dylan. Het live opgenomen lied, afkomstig van het populaire gelijknamige album uit 1977, bereikte nummer 11 in de Amerikaanse hitlijst en is misschien wel Browne’s grootste ‘anthem’, een ideale rocksong voor tijdens een autorit.

3. The Pretender

De titelsong van het album The Pretender (1976) is een van Jackson Browne’s beroemdste songs, hoewel de single nooit een grote hit werd. Zijn goede muzikale vrienden David Crosby en Graham Nash gaven de track een extra charme met hun uit duizenden herkenbare samenzang. Tijdens een concert ter gelegenheid van het vijfentwintigjarige bestaan van de Rock & Roll Hall Of Fame enkele jaren geleden zong Browne het lied opnieuw met Crosby en Nash, en ditmaal was ook Stephen Stills van de partij.

2. The Load-Out / Stay

De live opgenomen finale van het album Running On Empty begint met het uitnodigende The Load-Out, over het leven van een artiest en zijn crew tijdens het toeren, en loopt over in een opbeurende cover van het lied Stay (bekend van o.a. Maurice Williams & The Zodiacs en The Hollies). De twee songs werden samen als een medley op de radio gedraaid en doet het al jaren goed in de Top 2000 van Radio 2. De eerder genoemde ‘various artists’-liveplaat No Nukes bevat een wervelende versie van Stay door Bruce Springsteen en Jackson Browne.

1. Late For The Sky

“Looking hard into your eyes there was nobody I’d ever known”, zingt Jackson Browne vol overgave in zijn allermooiste lied van het gelijknamige album Late For The Sky (1974). Het nummer heeft een enorme emotionele lading en werd op zeer passende wijze gebruikt in het meesterwerk Taxi Driver van topregisseur Martin Scorsese. In de betreffende scene zien we Robert De Niro met een geweer in zijn hand en een lege blik in zijn ogen naar de televisie kijken, waarna de film verder naar de bloederige climax opbouwt.