8 december is natuurlijk een datum met een grote betekenis voor de popgeschiedenis. Op die dag in 1980 werd ex-Beatle John Lennon voor zijn appartement in New York vermoord. Een trieste datum, maar ook een dag om stil te staan bij de muziek die hij heeft gemaakt – en die nog steeds van betekenis is. Dit jaar selecteren wij de beste albumtracks van zijn soloalbums (dus géén singles). Wat geen gemakkelijke opgave is, want veel albumtracks zijn na zijn overlijden alsnog op single verschenen. Toch blijft er genoeg over om er een lijstje van te kunnen samenstellen.

10. How Do You Sleep?

De verstandhouding tussen Lennon en zijn vroegere schrijfmaatje Paul McCartney was anno 1971 behoord bekoeld. Lennon voelde zich nogal aangevallen toen hij Too Many People op Pauls album Ram hoorde en hij schreef vervolgens met How Do You Sleep? een keiharde aanval terug. Waarop McCartney later weer antwoordde op het eerste Wings-album Wild Life met het veel mildere Dear Friend. Een hoop gekibbel en moddergegooi over en weer dus. Maar laten we eerlijk zijn: de songs die het opleverden waren niet verkeerd. Al was How Do You Sleep? wel een groot contrast met het vredelievende titelnummer van het album waar het op verscheen: Imagine.

9. Grow Old With Me

Geïnspireerd door een gedicht van de dichter Robert Browning. In eerste instantie was dit al bedoeld voor het comebackalbum Double Fantasy. Daarna werd het nummer gereserveerd voor de opvolger waar Lennon en Yoko Ono aan werkten. Door zijn overlijden verscheen een onafgewerkte versie van het nummer op het album Milk & Honey in 1984. Het had niet veel gescheeld of het nummer was in de jaren ’90 bijna een Beatles-single geworden. Want na Free As A Bird en Real Love, bewerkingen van twee demo’s van Lennon door Paul McCartney, George Harrison, Ringo Starr en producer Jeff Lynne, waren er nog twee demo’s die ze voor het Anthology-project wilden bewerken. Eén daarvan was Grow Old With Me. Er schijnen wel Beatles-versies van het nummer te bestaan, maar het is uiteindelijk nooit verschenen.

8. Gimme Some Truth

Naast How Do You Sleep? stond er nog een nummer op Imagine waarin Lennon z’n frustratie uitte: Gimme Some Truth. Daarin maakte hij zich boos over hypocriete politici die bedriegen en misleiden. Wat dat betreft is dit nummer na ruim 43 jaar nog altijd pijnlijk actueel.

7. One Day (At A Time)

Het album Mind Games verscheen aan het begin van Lennons zelfbenoemde ‘Lost Weekend’. 18 maanden lang zou hij zonder Yoko Ono doorbrengen, en met een door haar aangewezen maîtresse May Pang. Het was het gevolg van een slippertje van John met een andere vrouw in 1972. Zijn schuldgevoel daarover uitte hij in veel songs op Mind Games. Waaronder het zeer persoonlijke One Day (At A Time).

6. How?

Voor het album Plastic Ono Band uit 1970 vond John inspiratie in de zogeheten ‘Primal Scream’-therapie (waar de gelijknamige band zich later naar heeft vernoemd): een therapie waarin verdrongen gevoelens uit zijn moeilijke jeugd en pubertijd naar boven kwamen. Het nummer How? op Imagine borduurde daarop voort.

5. God

Het Christelijke geloof was in de jaren ’60 al iets waarover Lennon uitspraken deed die hem niet in dank werden afgenomen. Natuurlijk zijn beruchte ‘Beatles are bigger than Jesus’-uitspraak, maar ook ‘The way things are going, They’re gonna crucify me’. In God, dat door het pianospel van Billy Preston een gospeltint kreeg, legt hij nog eens uit hoe hij er tegenaan kijkt – waarna er een opsomming volgt van alles waar hij niet meer in gelooft. En dat heeft dan niet alleen maar met religie te maken. Maar wanneer hij aan het einde van de lijst nadrukkelijk zingt: ‘I don’t believe in Beatles’ valt er een korte stilte. Om vervolgens te melden dat hij enkel in Yoko en zichzelf gelooft. Overigens heeft Lennon later nog eens verklaard dat hij geen atheïst was, maar dat hij dacht dat God voor iedereen iets anders betekende.

4. Nobody Loves You (When You’re Down And Out)

Afkomstig van het album Walls & Bridges, dat ook ten tijde van het ‘Lost Weekend’ was opgenomen. Waarin John veel dronk met beroemde vrienden als Harry Nilsson en Ringo Starr, en de vrijgezel uithing. Maar dat het gemis van Yoko hem dwars zat liet hij merken in het nummer Nobody Loves You (When You’re Down And Out), waarin hij zijn gevoelens van depressie en eenzaamheid beschreef.

3. I’m Losing You

Afkomstig van het comebackalbum Double Fantasy uit 1980. Ondanks dat Lennons Lost Weekend toen tot de verleden tijd behoorde waren er alsnog weleens dips in de relatie met Yoko. Daarover schreef hij I’m Losing You. Tijdens de opnames voor het album werd er ook een versie met de band Cheap Trick opgenomen, maar deze versie verscheen uiteindelijk pas in 1998 op de boxset The John Lennon Anthology.

2. Oh My Love

John Lennon kon hard en direct zijn in zijn teksten, maar ook gevoelig en oprecht. Op het album Imagine staan misschien wel zijn twee mooiste love ongs: Jealous Guy (dat in 1981 een hit werd in de coverversie van Roxy Music, en als origineel in 1985 op single verscheen) en Oh My Love, waarin naar voren komt hoe fragiel Lennon kon zingen. Begeleid op gitaar door zijn oude Beatles-collega George Harrison.

1. Working Class Hero

Je zou het niet zeggen, maar John Lennons eigen versie van Working Class Hero is nooit als single verschenen. In het Bob Dylan-achtige nummer beschrijft hij iemand die is opgegroeid in een arbeidersfamilie. Het nummer was controversieel omdat hij twee keer het woord ‘fucking’ gebruikt. Het nummer is vaak gecoverd. O.a. door Marianne Faithfull, Queen-drummer Roger Taylor, Ozzy Osbourne en Green Day. Die laatstgenoemde band scoorde er in 2007 een hit mee. Ze namen het nummer op voor een tributealbum met nummers van Lennon, waarvan de opbrengst naar Amnesty International ging. Aan het einde van hun cover is er een kleine snippet te horen van het origineel.