Hoewel hij in Nederland lang niet zo groot is als in Amerika (waar hij enkele jaren geleden in de Rock & Roll Hall Of Fame is ingehuldigd), besteedt ClassicRockMag ook aandacht aan John Mellencamp. De heartlandrocker wordt vandaag 62 jaar en we vieren dat met de tien onderstaande songs, volgens ons de beste uit zijn indrukwekkende carrière.

10. Authority Song

Een dikke hit van een van Mellencamps beste albums: Uh-Huh (1983, toen nog onder de naam John Cougar Mellencamp). De tekst en sound van Authority Song zijn in de geest van de rock & roll-klassieker I Fought The Law (bekend van zowel Bobby Fuller als The Clash). De single was een van de drie grote hits van Uh-Huh, met verder de Amerikaanse top 10-krakers Crumblin’ Down en Pink Houses.

9. Longest Days

Vijf jaar geleden verraste Mellencamp vriend en vijand met een ongelooflijk goede Americanaplaat die deed denken aan het ingetogen werk van Bruce Springsteen. Life Death Love And Freedom is een tamelijk somber album, geproduceerd door de beroemde T-Bone Burnett, en misschien wel de beste langspeler uit Mellencamps gehele carrière! De akoestische openingstrack Longest Days laat horen dat deze heartlandrocker tot de allerbeste liedschrijvers behoort.

8. R.O.C.K. In The U.S.A.

‘A Salute To 60’s Rock’ is de bijtitel van een van Mellencamps grootste hits in Amerika. Deze zeer pakkende single is opbeurend vergeleken met de rest van het schitterende album Scarecrow (1985) en in de tekst brengt Mellencamp een ode aan onder meer Jackie Wilson, Bobby Fuller en James Brown. R.O.C.K. In The U.S.A. werd jammer genoeg geen grote hit in Nederland.

7. Cherry Bomb

Veel van Mellencamps beste songs komen uit de jaren tachtig, toen hij geweldige albums als Scarecrow (1985) en The Lonesome Jubilee (1987) maakte. Van laatstgenoemde is de hit Cherry Bomb afkomstig, waarin de zanger op zijn jonge jaren terugkijkt: “Seventeen has turned thirty-five/I’m surprised we’re still livin’/If we’ve done any wrong/I hope that we’re forgiven”. Cherry Bomb bereikte de top 10 in Amerika.

6. Paper In Fire

Met deze eerste single van het album The Lonesome Jubilee had Mellencamp een van zijn weinig hitjes in Nederland. Zoals meerdere van zijn teksten, zingt hij over gewone Amerikanen met grote dromen. Dromen die in dit geval opbranden als papier in vuur: “There is a good life right across the green field/And each generation stares at it from afar/But we keep no check on our appeties/So the green fields turn to brown like paper in fire”.

5. Jack And Diane

De grootste klassieker van Mellencamp, toen nog onder de naam John Cougar. Het Amerikaanse publiek viel massaal voor het liefdesverhaal van het koppel Jack & Diane, en de single werd daar zijn eerste en enige nummer 1-hit. Volgens de zanger zelf was het arrangement van dit catchy lied voor een deel te danken aan Mick Ronson, die we natuurlijk kennen als gitarist bij o.a. David Bowie. Te vinden op het album American Fool (1982).

4. Rain On The Scarecrow

Een bloedserieuze openingstrack van het album Scarecrow (1985). Maar liefst vijf van de songs van die lp werden grote hits, waaronder ook Rain On The Scarecrow. In deze song neemt Mellencamp het op voor de Amerikaanse boeren en dat doet hij tot op de dag van vandaag nog steeds met het jaarlijkse festival Farm Aid, dat hij organiseerde met Neil Young en Willie Nelson.

3. Small Town

Nog een favoriet van het album Scarecrow is deze Amerikaanse top 10-hit, waarin Mellencamp zingt over zijn jeugd in een ‘small town’, namelijk Seymour (in Indiana): “Well I was born in a small town/And I can breathe in a small town/Gonna die in a small town/That’s probably where they’ll bury me”. Ook al roept Scarecrow de sfeer van de jaren tachtig op, songs als deze zijn zonder meer tijdloos.

2. Pink Houses

“Ain’t that America, for you and me?”, luidt het refrein van een van Mellencamps grote klassiekers: Pink Houses. Opnieuw zingt de heartlandrocker over de ‘working class’ van Amerika en dromen die komen en gaan. De single is afkomstig van Uh-Huh (1983), het eerste album onder zijn volledige naam John Cougar Mellencamp. Pink Houses werd een top 10-hit in Amerika.

1. Jackie Brown

Een aandoenlijk lied waarin Mellencamp zingt over het onfortuinlijke personage Jackie Brown, “poorly educated and forced to live on the poor side of town”. Zijn dochter loopt rond in versleten kleren, zijn vrouw met treurige blauwe ogen. “Going nowhere and nowhere fast/We shame ourselves to watch people like this live”, concludeert Mellencamp in het mooiste lied van zijn onderschatte album Big Daddy (1989). Jackie Brown werd geen grote hit, maar laat wel precies horen wie John Mellencamp is: een rocker met het hart op de juiste plaats.