Zijn collega’s David Crosby en Graham Nash gingen hem een paar jaar geleden al voor, maar vandaag is ook zanger, gitarist en songwriter Stephen Stills 70 jaar geworden! De vaak toch wat onderschatte rocker is natuurlijk vooral bekend van zijn werk bij Buffalo Springfield en Crosby, Stills, Nash & Young, maar laten we niet vergeten dat hij ook een interessante solocarrière opbouwde. Luister maar naar de tien prachtsongs hieronder!

10. Word Game

Een fel akoestisch protestlied van het commercieel succesvolle, maar toch wat onderschatte tweede soloalbum Stephen Stills 2 uit 1971. Stills nam het nummer later in zijn carrière nog een paar keer opnieuw op, waaronder ook in een rockversie met zijn band Manassas (die je kunt horen op de cd Pieces uit 2009). Ook wat steviger is de recentere uitvoering van zijn nieuwe band The Rides, met verder onder anderen topgitarist Kenny Wayne Shepherd. Opmerkelijk daaraan is dat de regel ‘American propaganda, South African lies’ vervangen werd door: ‘All this propaganda and all of these lies’.

9. Thoroughfare Gap

Het werk van Stills buiten CSN klonk eind jaren zeventig en begin jaren tachtig steeds minder geïnspireerd, getuige vrij teleurstellende lp’s als Thoroughfare Gap (1978) en Right By You (1984). De titelsong van die eerste is echter een prachtig stuk poëzie, zonder twijfel een van de beste teksten die de rocker uit Texas ooit schreef. Waarschijnlijk was dit lied nog veel beter uit de verf gekomen als hij het wat drukke arrangement ingeruild had voor een wat meer uitgeklede uitvoering, maar verder is dit met afstand de beste song van een plaat die zeer lange tijd niet op cd verkrijgbaar was.

8. It Doesn’t Matter

Na het wat lauw ontvangen Stephen Stills 2 besloot ‘captain manyhands’ (zoals zijn collega’s van CSNY hem noemden) een nieuwe band te starten: Manassas. Deze zevenkoppige formatie, met onder anderen Chris Hillman van The Byrds en pedal steel-virtuoos Al Perkins, debuteerde in 1972 met een schitterend dubbelalbum. Het door Stills en Hillman samen geschreven It Doesn’t Matter is waarschijnlijk het bekendste nummer van deze plaat, met prachtige samenzang van de twee componisten. Was als single destijds helaas niet heel succesvol.

7. Go Back Home

Na Neil Young was Stills het tweede bandlid van CSNY dat een soloplaat uitbracht. De simpelweg Stephen Stills getitelde lp uit 1970 was een groot succes, mede dankzij de hit Love The One You’re With. Dit vrijwel vlekkeloze debuut ging ook de geschiedenis in als het enige album waarop zowel Jimi Hendrix (in een van zijn laatste studio-opnames: Old Times Good Times) als Eric Clapton meedoen. ‘Slowhand’ is te horen in de puike bluessong Go Back Home, waarbij naast de toen nog erg goede zang van Stills ook het gitaarwerk – met name aan het einde – verrukkelijk is.

6. Spanish Suite

Het is onbegrijpelijk dat Stills dit prachtige stuk, dat eigenlijk net zo mooi is als de CSN-klassieker Suite: Judy Blue Eyes, zo lang op de plank liet liggen. Dit deels in het Spaans gezongen epos werd namelijk in de jaren zeventig al opgenomen, maar verscheen voor het eerst in 2005 op de degelijke soloplaat Man Alive! In deze opname horen we dus een jongere Stills, toen zijn stem nog niet versleten was, en de pianopartijen werden verzorgd door jazzlegende Herbie Hancock. Ook te vinden in de 4cd-boxset Carry On (aanrader!), met hoogtepunten en niet eerder verschenen materiaal uit Stills’ hele carrière.

5. So Begins The Task

Nog een track van het eerste Manassas-album uit 1972. So Begins The Task was echter al ver daarvoor geschreven. Zo horen we een vroege demoversie met alleen Stills op zang en gitaar op de cd Just Roll Tape (2007). Uit de opnames van die plaat blijkt dat hij als componist nooit meer zo goed was als in die periode, zo rond de breuk van Buffalo Springfield en de formatie van Crosby, Stills & Nash. De samenzang in de Manassas-versie (van Stills en Chris Hillman) is schitterend, en daarom was dit lied ook een logische keuze voor de setlists van CSN.

4. Change Partners

Als er één nummer is dat de carrières van Crosby, Stills, Nash (& Young) perfect samenvat, is het Change Partners wel. Immers, door de jaren heen kwam CSN(Y) steeds weer bij elkaar en gingen de heren ook weer ieder hun eigen weg. En natuurlijk kun je ook denken aan de relatieperikelen binnen de band, zoals de breuk tussen Joni Mitchell en Graham Nash, en de door Nash van Stills ‘afgepakte’ Rita Coolidge. Ook deze catchy hitsingle van de lp Stephen Stills 2 (1971) was al jaren voor de uiteindelijke release geschreven. Jerry Garcia van Grateful Dead speelt hier pedal steel, net zoals hij deed op de CSNY-single Teach Your Children.

3. As I Come Of Age

Afkomstig van het redelijk succesvolle soloalbum Stills (1975), maar in feite gewoon een nummer van Crosby, Stills & Nash. Na de breuk van CSNY besloten de vier zangers allemaal een solocarrière te starten, terwijl Crosby en Nash ook als duo doorgingen. Het werd echter duidelijk dat het publiek meer van de drie (of vier) heren samen wilde horen. In 1977 verscheen eindelijk weer een heel album van het trio (het ook al zo creatief getitelde CSN), maar twee jaar daarvoor was er dus al deze prachtige ballad. Vreemd genoeg nooit op single verschenen, terwijl dat wel een logische zet zou zijn geweest van de platenmaatschappij. Ringo Starr op drums.

2. Love The One You’re With

Stills’ grootste hit is deze opbeurende single, compleet met gospelachtige achtergrondzang in het refrein, van zijn solodebuut Stephen Stills uit 1970. Het lied bevat een typische hippieboodschap (‘If you can’t be with the one you love, love the one you’re with’) en werd een onmisbaar onderdeel van de setlists van Crosby, Stills & Nash. Love The One You’re With bleek ook een populair nummer bij soulartiesten, want zowel The Isley Brothers als Luther Vandross hadden succes met hun versies.

1. Treetop Flyer

Het ultieme Stephen Stills-nummer kwam pas in 1991 uit op de (onterecht) totaal onopgemerkt gebleven akoestische plaat Stills Alone, waarop de stem van de zanger inmiddels al behoorlijk aan slijtage onderhevig is – al heeft dat hier nog zijn charme. Treetop Flyer, over een piloot die teruggekomen is uit de Vietnamoorlog, was echter al decennia daarvoor geschreven en kwam ook vaak langs tijdens shows van Crosby, Stills & Nash. Naast de krachtige tekst is vooral het akoestische gitaarwerk subliem. Zoals virtuoos Michael Hedges ooit eens zei: “Ik heb alles van Stephen Stills geleerd. De mensen die dachten dat Clapton God was, hebben Stills nooit akoestisch horen spelen.”