Alle leden van The Band waren natuurlijk belangrijk voor het geluid van de legendarische Americana-act, maar mede dankzij de Scorsese-film The Last Waltz is Robbie Robertson voor velen de meest in het oog springende van het vijftal. Vandaag viert hij zijn 72ste verjaardag, dus laten we even stilstaan bij de allermooiste tracks van hem en zijn collega’s:

10. The Shape I’m In

Hoewel het derde album Stage Fright uit 1970 niet de status van een meesterwerk heeft zoals de twee voorgangers Music From Big Pink en The Band, worden deze drie lp’s samen wel gezien als een klassieke trilogie van Band-platen. Een groot verschil met de eerste twee albums is Robbie Robertsons persoonlijkere manier van schrijven, zoals ook merkbaar is in The Shape I’m In, een hoogtepunt op Stage Fright en een livefavoriet.

9. Tears Of Rage

Het door Bob Dylan en Richard Manuel geschreven Tears Of Rage is een van de meest hartverscheurende songs op debuutalbum Music From Big Pink (ook te vinden op de officiële release van The Basement Tapes met Dylan), mede dankzij de emotionele leadzang van co-auteur Manuel. Een andere versie die om vermelding vraagt is die van Gene Clark (ex-Byrds), te vinden op zijn meesterlijke album White Light (1971).

8. Chest Fever

Volgens de liner notes bij de remaster-cd van Music From Big Pink, schreef Robbie Robertson het levendige Chest Fever – met een memorabel orgelintro van Garth Hudson – als reactie op The Weight. De tekst is deels onbegrijpelijk, maar dat was dan ook Robertsons bedoeling. Hij wilde een song waarin hij en zijn bandmaten zich met veel plezier konden uitleven, en aan het resultaat te horen, is dat toch behoorlijk gelukt.

7. Stage Fright

Titeltrack en prijsnummer van de derde Band-lp uit 1970, waaraan ook een jonge Todd Rundgren en Glyn Johns (produceerde later platen van onder andere de Eagles en Eric Clapton) meewerken als technici. Bassist Rick Danko zingt deze dynamische rocksong die misschien wel in de definitieve versie werd uitgevoerd tijdens het door meester-regisseur Martin Scorsese vastgelegde Last Waltz-concert in 1976.

6. When I Paint My Masterpiece

De tragisch genoeg dit jaar overleden drummer Levon Helm zingt dit ontroerende, door Bob Dylan geschreven lied op het vierde album Cahoots uit 1971. Dylans eigen versie is te vinden op de compilatie More Greatest Hits (ook bekend als Bob Dylan’s Greatest Hits Vol. II) uit hetzelfde jaar. Dylan en The Band hebben het lied ook samen uitgevoerd, zoals te horen op de 2cd-remaster van The Bands livealbum Rock Of Ages (1972).

5. I Shall Be Released

Nog een compositie van Bob Dylan – tevens verantwoordelijk voor de beroemde covertekening bij Music From Big Pink (1968) – en wederom in een onovertroffen versie, dankzij de emotioneel geladen zang van Richard Manuel. I Shall Be Released werd ook onsterfelijk dankzij de finale van The Last Waltz, waar sterren als Dylan, Neil Young, Joni Mitchell en Van Morrison het podium deelden met The Band.

4. Up On Cripple Creek

De eerste en enige single van The Band die de top dertig bereikte in de Amerikaanse hitlijst, met leadzang van Levon Helm. Up On Cripple Creek is een van de meest herkenbare tracks van de groep en erg geliefd tijdens concerten. Hieronder een voortreffelijke versie voor de Ed Sullivan Show in 1969:

3. The Night They Drove Old Dixie Down

De cover die folk-koningin Joan Baez opnam van The Night They Drove Old Dixie Down – een van de bekendste nummers van The Band – is wellicht de bekendste. Zij scoorde een grote hit met een iets aangepaste versie. Het lied gaat over de Amerikaanse burgeroorlog, gezien vanuit de zuidelijke staten. Levon Helm zong het origineel op het tweede album uit 1969.

2. It Makes No Difference

Na de klassieke trilogie met de lp’s Music From Big Pink, The Band en Stage Fright is de beste plaat die The Band maakte toch wel Northern Lights-Southern Cross, verschenen in 1975. Vooral de souvolle ballad It Makes No Difference behoort tot de mooiste songs die Robbie Robertson ooit geschreven heeft, terwijl Rick Danko een van zijn meest intense zangprestaties levert. Ook de versie op/in The Last Waltz mag er wezen!

1. The Weight

Als er één lied is waardoor The Band herinnerd zal blijven, is het natuurlijk The Weight, waarvoor Robbie Robertson zich liet inspireren door de films van de legendarische Spaanse regisseur Luis Bunuel. The Weight werd een jaar na de release op Music From Big Pink gebruikt in de succesvolle film Easy Rider. The Band zou zelf ook filmgeschiedenis maken met The Last Waltz. Op de bijbehorende soundtrack staat een erg mooie nieuwe versie, die in de studio werd opgenomen met The Staple Singers.