Hoewel hij door beroemde collega’s als Bob Dylan, Jackson Browne en Neil Young bewonderd werd, wist singer-songwriter en rocker Warren Zevon nooit een groot publiek te bereiken. Zeker niet buiten Amerika, waar hij tenminste nog eenmaal de hitlijst bereikte met Werewolves Of London. De in 2003 overleden Zevon zou vandaag 67 jaar geworden zijn. De tien songs hieronder zijn wat ons betreft de beste uit zijn carriere:

10. Keep Me In Your Heart

Op misschien wel het meest aangrijpende afscheidsalbum uit de rockgeschiedenis, kort voor Zevons dood in 2003 verschenen, kreeg de ernstig zieke singer-songwriter hulp van een aantal beroemde muzikale vrienden – onder wie Bruce Springsteen en Tom Petty. Het emotionele hoogtepunt van The Wind is naast een cover van Dylans Knockin’ On Heaven’s Door echter het klein gehouden Keep Me In Your Heart. Dit lied bezorgt een brok in de keel met regels als: “Shadows are falling and I’m running out of breath/Keep me in your heart for awhile”.

9. Sentimental Hygiene

In de scheurende en krijsende gitaartonen in het titelnummer van Zevons comebackplaat Sentimental Hygiene (1987) herkennen we natuurlijk direct Neil Young. Nu zijn we snel tevreden als we de Canadese rocker gitaar horen spelen, maar buiten die gastbijdrage (en ondanks het wat gedateerde jaren tachtig-geluid) zit deze single ook erg slim in elkaar. Young speelde overigens ook mee op Zevons volgende album Transverse City (1989).

8. Hasten Down The Wind

Een van Zevons beste ballads, afkomstig van zijn tweede, titelloze album uit 1976, dat sommigen vanwege de valse start met Wanted Dead Or Alive (1970) als zijn debuut beschouwen. Hasten Down The Wind is ook noemenswaardig vanwege de samenzang met de onlangs overleden Phil Everly van The Everly Brothers. Countryzangeres Linda Ronstadt nam overigens een goede cover op voor haar gelijknamige album.

7. Excitable Boy

De tekst van Excitable Boy was destijds wat controversieel, vooral vanwege de regels: “He took little Suzie to the Junior Prom/Excitable Boy, they all said/And he raped her and killed her, then he took her home/Excitable Boy, they all said”. Mensen die Zevon beter kenden, wisten dat ze dit soort donkere humor konden verwachten van de ruig levende zanger. Naast een memorabele tekst heeft Excitable Boy overigens ook een erg catchy melodie.

6. The Envoy

Het is bijna beangstigend hoe relevant de tekst van het onheilspellende The Envoy ruim dertig jaar later nog is: “Nuclear arms in the Middle East/Israel’s attacking the Iraqis/The Syrians are mad at the Lebanese/And Baghdad does whatever she please/Looks like another threat to world peace/For the envoy”. Dit lied is overigens afkomstig van het onterecht geflopte album The Envoy uit 1982, waarop het songmateriaal weer voortreffelijk was en alleen de gedateerde synthesizers het luisterplezier mogelijk wat doet verminderen.

5. Play It All Night Long

“Grandpa pissed his pants again, he don’t give a damn”, zingt Zevon in dit lied van het album Bad Luck Streak In Dancing School (1980). Play It All Night Long is tegelijkertijd een van zijn meest hilarische en zwartgallige teksten, en een van de definitieve Zevon-songs. Typisch is ook de verwijzing naar Lynyrd Skynyrd in het refrein: “Sweet Home Alabama/Play that dead band’s song”.

4. Mohammed’s Radio

Een steengoed nummer van Zevons door goede vriend Jackson Browne geproduceerde titelloze album uit 1976, met een uitstekende, opbeurende tekst en een catchy refrein. Daar komt nog bij dat Stevie Nicks en Lindsey Buckingham van het net doorgebroken Fleetwood Mac op de achtergrond meezingen. Een andere sterke uitvoering staat op het jammer genoeg vaak over het hoofd geziene livealbum Stand In The Fire (1980).

3. Werewolves Of London

Zevon scoorde in zijn hele carrière slechts één hit, waarna zijn platen – ondanks de hulp van enkele grote rocksterren – steeds minder goed gingen verkopen. Van al zijn singles is het gevatte Werewolves Of London ook de meest logische hit, dankzij de pakkende riff (later gesampled door Kid Rock in diens hit All Summer Long) en de komische tekst vol mooi lopende regels als: “Little old lady got mutilated late last night”. Dit lied maakte van Excitable Boy een succesalbum en werd ook op memorabele wijze gebruikt in de Martin Scorsese-film The Color Of Money.

2. Reconsider Me

Dit lied vol hooks van het album Sentimental Hygiene uit 1987 laat Warren Zevon op zijn sentimenteelst horen: “And I’ll never make you sad again, cause I swear that I’ve changed since then/And I promise that I’ll never make you cry”. Op het album werd de singer-songwriter vooral begeleid door leden van R.E.M., maar in Reconsider Me speelt ook Mike Campbell van Tom Petty & The Heartbreakers gitaar. Steve Earle nam met de countryband Reckless Kelly een mooie cover op voor de tributeplaat Enjoy Every Sandwich: The Songs Of Warren Zevon (2004).

1. Lawyers, Guns And Money

Wie nog nooit iets van Zevon heeft gehoord en wel eens wil weten waarom die man zo geprezen werd door critici en beroemde collega’s, zou moeten beginnen met dit briljante lied van het album Excitable Boy (1978). De kans is namelijk groot dat je vanaf dat moment fan voor het leven bent. Lawyers, Guns And Money heeft alles wat Zevon zo geniaal maakte, met in het bijzonder natuurlijk de ongekende teksten: “Send lawyers, guns and money/The shit has hit the fan”.