Classic Rock Mag licht elke week de cruciale momenten uit de carrière van een legendarische band of artiest uit. Welke songs, optredens of gebeurtenissen achter de schermen zijn van grote invloed geweest op de loopbanen van deze iconen? Deze week werpen we een blik op de wonderbaarlijke geschiedenis van Guns N’ Roses.

1. Nice Boys  Slash en Axl Rose krijgen hun namen

Zou een Guns N’ Roses met Saul Hudson en William Bruce Bailey als kernleden ook zo succesvol zijn geworden? Ach, waarschijnlijk wel, maar het valt toch niet te ontkennen dat de namen Slash en Axl Rose -zoals beiden zich gingen noemen- een minstens even legendarische bijklank hebben als de bandnaam zelf. Slash werd in zijn tienerjaren al zo genoemd. Ook muzikaal zou zijn jeugd een grote invloed op hem hebben: zijn moeder was kledingontwerpster en had veel beroemde artiesten in haar clientèle, waaronder David Bowie (met wie Slash haar eens in bed betrapte). William Bailey nam de achternaam Rose aan nadat hij ontdekte dat dat was hoe zijn biologische vader heette. Zijn voornaam koos hij later naar aanleiding van zijn band AXL (later Hollywood Rose). Geen bewust anagram voor ‘oral sex’ dus, al vormt dat voor sommigen nog steeds een discussiepunt.

axlslash1986

2. Welcome To The Jungle  Leden van L.A. Guns en Hollywood Rose richten Guns N’ Roses op

Zoals iedere fan wel weet, bestond Guns N’ Roses aanvankelijk uit leden van de band L.A. Guns, aangevuld door Axl Rose en Izzy Stradlin van een andere formatie: Hollywood Rose (vandaar ook de bandnaam). Echter, de ‘klassieke’ GN’R-lineup die we op het doorbraakalbum Appetite For Destruction (1987) horen, zag er totaal anders uit dan toen de band net werd opgericht. L.A.Guns-leden Tracii Guns, drummer Rob Gardner en bassist Ole Beich hadden inmiddels namelijk plaatsgemaakt voor respectievelijk Slash, Steven Adler en Duff McKagan. In een interview met The Quietus legde Tracii Guns de situatie als volgt uit: “Ik vroeg Axl om bij L.A. Guns te komen en hij zat ongeveer zes of zeven maanden bij de band. Maar onze manager haatte Axl en wilde hem ontslaan. We woonden allemaal samen en Axl vroeg ons: ‘wat gaan we nu doen?’ Dus zeiden we allebei: ‘fuck dat’, en kwamen we met de naam Guns N’ Roses, dat bedoeld was als platenlabel om onze singles op uit te brengen. Helaas bleef dat idee maar tien minuten hangen en besloten we door te gaan met L.A. Guns, aangevuld met Izzy en onder de naam Guns N’ Roses. Dat is het hele verhaal. Ik bleef iets van zeven of acht maanden bij de band voordat Axl en ik enorme ruzie kregen – en dat hadden we in de voorgaande jaren nooit gedaan. Ik ging vervolgens gewoon mijn eigen weg.”

3. Appetite For Destruction  Doorbraakplaat

Het eerder genoemde Appetite For Destruction (1987) betekende in 1987 de doorbraak voor Guns N’ Roses en geldt tot op de dag van vandaag als een absoluut hoogtepunt in de (hard)rockgeschiedenis. Toch bekende Slash vorig jaar tegen radiozender Triple M. het volgende: “Appetite is niet bepaald een favoriete plaat van me. Ik heb er nooit op die manier naar gekeken. Het is een prima album, maar toen we die nummers opnamen, was het gewoon wat wij toen aan het doen waren. Zo zie ik het nog steeds. Ik zie het niet zoals anderen als dé grote plaat.” Ondanks het succes en de kwaliteit van het albumduo Use Your Illusion I & II is Appetite For Destruction in ieder geval voor veel luisteraars het meesterwerk van de band, mede dankzij de dikke hits Sweet Child O’ Mine, Welcome To The Jungle en Paradise City. De plaat was ook enigszins controversieel vanwege de oorspronkelijke hoestekening waarop een vrouw verkracht wordt door een robot. Maar de ‘Gunners’ waren dan ook niet vies van enige controverse, zo ontdekten we later…

4. Bad Obsession Controverse met One In A Million

Als je zingt over ‘niggers’ die uit de weg moeten gaan en ‘faggots’ die een ziekte verspreiden, dan kan je verwachten dat dat de nodige controverse op gaat leveren. Dat gebeurde dan ook toen One In A Million, het nummer waar deze teksten in voorkomen, de band en met name tekstschrijver Rose op veel kritiek kwam te staan. Rose zelf ontkende: de termen zouden simpelweg gebruikt zijn als synoniem voor mensen die lastig zijn en zeker geen racisme of homofobie in zich hebben. Later bekende hij met het nummer wel degelijk zwarte medemensen te willen beledigen, maar dan wel specifieke personen die geprobeerd hadden hem te bestelen. Ondertussen zouden we overigens nog bijna vergeten dat One In A Million muzikaal gezien een belangrijk element kent: het is het eerste Guns N’ Roses-nummer waarop Axl piano speelt.

5. Use Your Illusion: Commercieel hoogtepunt

Die piano van Axl zou natuurlijk een niet onbelangrijke rol innemen op November Rain, het nummer waarmee Guns N’ Roses zich definitief onsterfelijk zou maken. De single staat op Use Your Illusion I: de helft van een gelijktijdig opgenomen en uitgebracht tweeluik dat het commerciële en volgens velen ook het artistieke hoogtepunt van Guns N’ Roses vormde. De band was muzikaal volwassen geworden, mede dankzij de invloeden uit onder meer klassieke muziek en de tot soms wel 10 minuten durende nummers. Drummer Steven Adler maakte het succes niet meer mee als onderdeel van de band: hij was in de aanloop naar de opnames ontslagen omdat er vanwege zijn drugsmisbruik niet meer met hem samen te werken viel. Hij werd vervangen door Matt Sorum en is alleen nog te horen op de Use Your Illusion II-opener Civil War.

6. Right Next Door To Hell  Riverport-rel

2 juli 1991. Guns N’ Roses treedt op in het Riverport Amphitheatre in Missouri, een concert dat deel uitmaakt van de Use Your Illusion Tour. Tijdens de uitvoering van Rocket Queen ergert Axl Rose zich dood aan een fan die foto’s maakt. Hij vraagt de beveiliging om in te grijpen, maar er gebeurt niets en de zanger besluit zelf actie te ondernemen. Hij duikt het publiek in en pakt de camera af. Vervolgens kruipt Axl het podium weer op, gooit zijn microfoon hard op de grond en zegt: “Bedankt voor de beroerde beveiliging, ik ga naar huis!” Nadat de band het podium verlaat, breekt een rel uit en raken meerdere concertgangers gewond. Het incident is in onderstaande video te bekijken. Zoals in het filmpje al aangekondigd wordt, probeert men Axl vervolgens aan te klagen, maar gelukkig voor de zanger haalt dat weinig uit.

7. Break Down  Izzy Stradlin vertrekt

De Riverport-rel was misschien geen directe aanleiding voor Izzy Stradlin om in november 1991 Guns N’ Roses te verlaten, maar de gitarist had het inmiddels wel gezien bij de band. Stradlin was ook al een poos van de drugs af: “Dat speelde een rol bij mijn keuze om de band te verlaten”, zei hij in 1992 tegen het blad Musician, “Ik denk dat je meer beslissingen maakt als je geen drugs gebruikt. Als je fucked up bent, heb je meer de neiging om genoegen te nemen met dingen waar je normaal niet achter staat. Als ik graag iets wil doen, moet ik het ook echt doen. Ik vond alle complicaties die deel uitmaakten van het dagelijks leven in Guns N’ Roses maar niets.” Met het vertek van Izzy was de band niet alleen een steengoede gitarist kwijt, maar ook een belangrijk songwriter. Stradlin startte een solocarrière, maar dook af en toe ook op tijdens shows van zijn voormalige band. Zo speelde hij nog mee tijdens een Guns N’ Roses-show in mei vorig jaar.

8. Knockin’ On Heaven’s Door  The Freddie Mercury Tribute Concert

De enige nummer 1 hit die Guns N’ Roses in de Nederlandse Top 40 had? Knockin’ On Heaven’s Door. Het nummer kent een lange geschiedenis: de eerste opname die Guns N’ Roses van de Dylancompositie maakte was in 1990 voor de Days Of Thunder-soundtrack, nadat de song al sinds 1987 bij concerten van de band voorbij kwam. De versie die op Use Your Illusion II terecht kwam was iets aangepast, maar het was vooral de livevertolking bij het Freddie Mercury Tribute Concert in 1992 die wist te imponeren. Beelden hiervan dienden als clip voor het nummer, waarvan studio- en liveopname als dubbele A-kant verschenen. Verder speelde Guns N’ Roses tijdens het Freddie Mercury Tribute Concert nog Paradise City, en deden zowel Axl (Bohemian Rhapsody, We Will Rock You) als Slash (Tie Your Mother Down) mee met Queen. Tijdens het Amerikaanse deel van de Use Your Illusion Tour enige tijd later, speelde Brian May met zijn band in het voorprogramma.

9. Dead Horse  Laatste concert voor de breuk

Op 17 juli 1993 kwam de Use Your Illusion Tour na twee jaar tot een einde. Op spectaculaire wijze, overigens, want Axl en zijn collega’s waren goed in vorm en werkten een mooie setlist af, vol klassiekers als Welcome To The Jungle, Patience, November Rain en Sweet Child O’ Mine. De show is vastgelegd en hieronder – in wisselende kwaliteit – te bekijken. Zoals we allemaal weten, ging het na de tour verder bergafwaarts met de sfeer binnen de band en werd de magere coversplaat The Spaghetti Incident? het laatste Guns N’ Roses-album waarop oorspronkelijke bandleden Axl Rose, Slash en Duff McKagan samen te horen waren. Menig GN’R-fan zal een traantje laten bij de beelden waarin de band afscheid neemt van het Argentijnse publiek. Slash en Axl die elkaar omarmen: dat zullen we ze helaas hoogstwaarschijnlijk nooit meer zien doen.

10. Patience  Het nieuwe Guns N’ Roses

We hebben dit punt in de cruciale momenten van Guns N’ Roses natuurlijk niet voor niets naar de track Patience genoemd. Na de Sympathy For The Devil-cover die de band in 1994 uitbracht, werd het lang stil rondom de band. Slash,  Matt Sorum en Duff McKagan verlieten al dan niet gedwongen achter elkaar de band, waarmee voor veel liefhebbers Guns N’ Roses eigenlijk voorbij was. Officieel was dat natuurlijk niet zo, want Guns N’ Roses is -met andere mensen naast Rose- altijd blijven bestaan. Al duurde het lang voordat we iets van dat gezelschap zagen of horen. En met lang bedoelen we: heel lang. Het duurde tot 2001 voordat de nieuwe samenstelling zou optreden en in 2009 verscheen dan eindelijk Chinese Democracy, waar Rose naar verluidt sinds 1994 met een ontelbaar aantal verschillende bandsamenstellingen aan had gewerkt. Slash, McKagan en Sorum deden er net iets minder lang over: als Velvet Revolver brachten zij in 2004 en 2007 albums uit.