Classic Rock Mag licht elke week de cruciale momenten uit de carrière van een legendarische band of artiest uit. Welke songs, optredens of gebeurtenissen achter de schermen zijn van grote invloed geweest op de loopbanen van deze iconen? Deze week werpen we een blik op de wonderbaarlijke geschiedenis van Jimi Hendrix.

1. Beginnings  De eerste elektrische gitaar

De jonge, verlegen Jimi speelde al een jaar op een goedkope akoestische gitaar die zijn vader Al voor hem kocht (naar verluidt had Jimi’s leraar het volgende medegedeeld aan Al: “Jimi wil zo graag een gitaar dat het mogelijk bijdraagt aan mentale problemen”) voordat hij in aanraking kwam met het instrument dat hem later wereldfaam bezorgde: de elektrische gitaar. Het eerste exemplaar dat Hendrix kocht was een Supro Ozark 1560S, in Seattle. De linkshandige tiener bespeelde zijn rechtshandige gitaar tijdens de optredens van zijn vroege bandjes en het duurde niet lang voordat hij het podium deelde met een aantal grootheden in diverse genres. Uiteraard was hij tegen die tijd al bewapend met andere gitaren, waar hij zich volgens manager Chas Chandler zo aan hechtte dat hij ze meenam naar het toilet.

jimialhendrix

2. Hear My Freedom  Jimi wordt ontslagen uit het leger

De carrière van Hendrix had echter heel anders kunnen uitpakken. In de zomer van 1961 ging hij het leger in. Bekend is dat Jimi twee keer aangehouden werd voor het rijden in een gestolen auto, waarna hij moest kiezen tussen de gevangenis of het leger. Hendrix koos voor het laatste, maar ook in Fort Campbell (in Kentucky) bleef hij bezig met muziek. Zo ontmoette hij Billy Cox (later bassist van zowel The Jimi Hendrix Experience als Band Of Gypsys) en vormde hij met hem de band The King Kasuals. Hendrix bleek echter niet al te geschikt als soldaat en waarschijnlijk tot zijn eigen grote opluchting werd hij in 1962 ontslagen uit het leger, waarna hij zich weer helemaal kon storten op zijn muziek.

Hendrixarmy

3. Are You Experienced?  Jimi sluit zich aan bij The Isley Brothers

We kennen Hendrix als rockicoon, maar in de jaren zestig speelde de dan nog onbekende Jimi met een aantal beroemde soulzangers, onder wie Sam Cooke, Jackie Wilson en Wilson Pickett. Hendrix dook ook de studio in met de populaire Isley Brothers. Gitarist Ernie Isley herinnerde zich in een interview: “De gitaar was bij hem altijd binnen handbereik. Hij dronk sinaasappelsap terwijl hij gitaar speelde.” Met de Isleys maakte Hendrix zijn eerste uitgebrachte opnames, hoewel deze hem niet het gewenste succes brachten: de singles Testify (1964) en Move Over And Let Me Dance (1965) flopten beide.

4. Look Over Yonder  Chas Chandler brengt Jimi naar Engeland

Inmiddels met een nieuwe, eigen band (Jimmy James & The Blue Flames) trad Hendrix in 1966 op in een nachtclub in Greenwich Village, waar hij de aandacht trok van Chas Chandler, de ex-bassist van The Animals. Chandler besloot de jonge gitaarbelofte mee te nemen naar Engeland, waar snel gezocht werd naar muzikanten die Hendrix konden begeleiden. De keuze viel op Noel Redding (die kort daarvoor werd afgewezen na een auditie voor Eric Burdon & The Animals) op bas en Mitch Mitchell (die eerder met o.a. George Fame optrad) op drums. The Jimi Hendrix Experience was geboren, klaar om de wereld de unieke Hendrix-sound te laten ervaren. Dat gebeurde sneller dan de band had durven dromen, zo vertelde Hendrix in 1967 aan Detroit Free Press: “Na twee maanden waren we bekend in Engeland, dus we kregen de kans niet om underground of hippie te zijn.”

5. Let The Good Times Roll  Eerste single Hey Joe en debuutalbum

Het lied Hey Joe (een compositie van Billy Roberts) werd eerder al opgenomen door o.a. The Byrds, maar niets kon op tegen de versie van Hendrix. Chas Chandler had hem al een bewerking van de song horen spelen tijdens het optreden in Greenwich Village en dus was Hey Joe een logische keuze voor de eerste Jimi Hendrix Experience-single. Het succes in Amerika liet nog even op zich wachten, maar ook de twee volgende singles (Purple Haze en The Wind Cries Mary) werden dikke hits in Engeland, en het eerste album Are You Experienced? groeide uit tot een van de belangrijkste platen van 1967. Het zal niemand verbazen dat Hey Joe en Are You Experienced? eerder dit jaar werden opgenomen in onze lijsten met respectievelijk de beste debuutsingles en de beste debuutalbums.

6. Wild Thing  Hendrix verbrandt zijn gitaar op Monterey Pop

Een memorabel optreden van Hendrix in Engeland vond plaats op 4 juni 1967, toen The Jimi Hendrix Experience optrad in het Londense Saville Theatre. Onder anderen Pete Townshend, Jeff Beck, Eric Clapton en Paul McCartney zagen die avond met eigen ogen hoe waanzinnig Hendrix’ performance was. Zo zei Townshend: “Hij ramde de versterkers omver, sloeg zijn gitaar kapot en experimenteerde met feedback. Hij speelde op zijn eigen niet te imiteren manier.” Amerika moest echter nog veroverd worden en dat gebeurde dezelfde maand toen Hendrix een onvergetelijk optreden verzorgde op het Monterey Pop Festival. Legendarisch is het fragment uit de film Monterey Pop van D.A. Pennebaker, waarin de rocker zijn gitaar in de fik steekt tijdens de uitvoering van Wild Thing.

7. Foxy Lady  De Electric Ladyland-cover

Onlangs zetten wij de tien meest iconische albumhoezen op een rij, met een logische plek voor de controversiële hoes van Electric Ladyland (1968), het meesterlijke derde album van The Jimi Hendrix Experience. Als het aan Hendrix zelf had gelegen, had er een totaal andere afbeelding op de cover gestaan. Wat hij voor ogen had, was een foto (gemaakt door Linda McCartney) waarop de band met een stel kinderen poseerde bij een standbeeld. De platenmaatschappij ging daar echter niet mee akkoord en in Engeland verscheen Electric Ladyland met de beroemde hoes met een aantal naakte vrouwen (Amerika kreeg een ‘fatsoenlijke’, meer psychedelische cover). Er ontstond enige controverse en Hendrix zelf was er niet blij mee: volgens hem leidde de hoes te veel af van de muziek. Feit is wel dat de UK-cover een van de beroemdste uit de rockgeschiedenis is, ook al zul je een totaal andere afbeelding aantreffen op de latere cd-versies van Electric Ladyland.

hendrixel

8. Machine Gun  Hendrix speelt The Star Spangled Banner op Woodstock

Na het uiteenvallen van The Jimi Hendrix Experience in 1969 wilde de meestergitarist een nieuwe richting inslaan voor het historische optreden op Woodstock in augustus van dat jaar formeerde Hendrix een nieuwe groep genaamd Gypsy Sun & Rainbows, bestaande uit Billy Cox op bas, Mitch Mitchell op drums, Larry Lee op slaggitaar en twee percussionisten. Het beroemdste fragment uit Michael Wadleighs documentaire van het festival is toch wel Hendrix’ agressieve, vernietigende versie van het Amerikaanse volkslied The Star-Spangled Banner, waarbij de krijsende gitaarnoten en doordringende feedback de festivalgangers in hun greep hielden. Een instrumentaal protest tegen de oorlog in Vietnam dat minstens zo krachtig was als de felste teksten van Hendrix’ generatiegenoten.

9. Message To Love  Band Of Gypsys

“Ik wil geen clown meer zijn, ik wil geen rock & roll-ster zijn”, zei Hendrix in november 1969 tegen Rolling Stone. In hetzelfde interview verklaarde de iconische rocker dat hij aan een nieuw album werkte met de titel Gypsies, Suns And Rainbows. Echter, het vierde en laatste album dat Hendrix tijdens zijn leven uitbracht werd een live opgenomen lp onder de titel Band Of Gypsys. Met Billy Cox op bas en Buddy Miles van The Electric Flag als drummer/zanger gaf Hendrix op oudejaarsavond 1969 een spetterend concert in Fillmore East, met onder meer het epische Machine Gun (waarin Hendrix een van zijn beste gitaarprestaties leverde). Sommigen beweerden dat de Black Panthers druk uitoefenden op Hendrix om deze kort bestaande Band Of Gypsys te vormen, maar volgens de liner notes bij de cd-remaster hielpen Cox en Miles de gitarist om aan een contractuele verplichting te voldoen. Producer Ed Chalpin had namelijk nog een album tegoed van Hendrix en dat werd de lp Band Of Gypsys, verschenen in maart 1970.

10. Remember  De dood en muzikale erfenis van een gitaaricoon

Een van Hendrix’ laatste optredens vond op zondag 30 augustus 1970 plaats tijdens het Isle Of Wight Festival. Dit beroemde optreden was niet een van zijn beste en volgens sommigen een teken dat het bergafwaarts ging met de rocker. Zijn allerlaatste concert vond plaats op 6 september 1970 in Duitsland, hoewel de bevriende zanger Eric Burdon hem daarna nog uitnodigde voor een jam met de funkband War in Londen op 16 september (o.a. tijdens de versie van Tobacco Road die hieronder te beluisteren is). Zoals we allemaal weten stierf Hendrix twee dagen later op 27-jarige leeftijd, aan een overdosis slaappillen in combinatie met alcohol. Sindsdien bleef zijn muziek voortleven dankzij talloze archiefreleases die Hendrix tijdens zijn leven nooit uitbracht. De beste daarvan is First Rays Of The New Rising Sun (1997), maar ook het dit jaar verschenen People, Hell And Angels is van hoge kwaliteit. Volgende maand gaat in Toronto de biopic All Is By My Side in première, waarin André Benjamin de rol van ’s werelds beste gitarist vertolkt. Daarnaast zijn Hendrix-invloeden duidelijk terug te horen in het werk van hedendaagse artiesten als Lenny Kravitz en Gary Clark Jr. Zo blijft het werk van Jimi Hendrix generatie na generatie intrigeren, imponeren en inspireren.