ELP, Eagles en Black Sabbath stonden precies veertig jaar geleden op het programma voor de eerste aflevering van het rockfestival California Jam. Maar die dag wordt vooral herinnerd vanwege een explosief optreden van Deep Purple, mede dankzij een agressieve Ritchie Blackmore.

Hoewel er door de jaren heen zeker andere festivals zijn geweest met minstens zo veel goede namen op het affiche, wordt de eerste California Jam vaak gezien als een van de belangrijkste rockevenementen van de jaren zeventig. Zeker voor Deep Purple was het optreden op 6 april 1974 bepalend, want er had kort daarvoor een behoorlijk ingrijpende bezettingswisseling plaatsgevonden. De bij fans zo geliefde ‘Mark II’-bezetting moest nu verder met David Coverdale en Glenn Hughes als vervangers van Ian Gillan en Roger Glover, en dit Amerikaanse festival was natuurlijk een perfecte kans om te bewijzen dat Deep Purple ‘Mark III’ niet zomaar in de schaduw stond van de vorige line-up.

Het zou echter onterecht zijn om alleen Deep Purple hier te noemen, want die dag traden wel meer grote bands op voor de 250.000 rockfans die kwamen opdagen. Naast goede, maar ook minder herinnerde namen als Rare Earth en Black Oak Arkansas, verschenen uiteenlopende publiekstrekkers als Eagles en Black Sabbath op het podium. Afsluiters van het festival waren de progrockers van Emerson, Lake & Palmer, die hoge ogen gooiden met het gebruikelijke spektakel (zoals Keith Emerson die piano speelde in de lucht!).

Toch is het beroemdste optreden van die dag de letterlijk explosieve show van Deep Purple. Niet alleen omdat de band in absolute topvorm was, maar ook vanwege het waanzinnige fragment waarin Ritchie Blackmore tijdens de finale (Space Truckin’) een kennelijk vervelende camera aanvalt met zijn gitaar, zijn versterker in de fik zet en nog wat ander podiummateriaal begint te slopen. “Might Just Take Your Life”, speelde de band eerder die avond, en als je Blackmore zo bezig ziet, zou je het zo geloven!

California Jam hielp de nieuwe line-up van Deep Purple aan de nodige populariteit in de Verenigde Staten, waar het eerste ‘Mark III’-album Burn de top tien bereikte. Overigens kwam er vier jaar later nog een vervolg op dit festival. Tijdens California Jam II traden ook niet de minste classic rock-namen op. Maar Aerosmith, Heart, Santana, Foreigner, Frank Marino en Ted Nugent wisten geen van allen een zo’n onuitwisbare indruk achter te laten als Deep Purple vier jaar eerder.