Niet alleen de titel van Sheik Yerbouti was hilarisch, ook inhoudelijk liet het 35 jaar oude dubbelalbum de enige echte Frank Zappa weer op zijn best horen. De voor zijn doen vrij toegankelijke plaat bleek de best verkochte uit zijn hele carrière.

Sheik Yerbouti was Zappa’s eerste album op zijn eigen Zappa Records. In de voorgaande jaren raakte de productieve alleskunner verwikkeld in een rechtszaak tegen Warner Bros. Records. Het label weigerde het monsterproject Läther, een vierdubbel-lp die na Zappa’s dood alsnog uitkwam, uit te brengen. In plaats daarvan verschenen in 1978 en 1979 vier verschillende platen met nummers die voor het afgekeurde album bedoeld waren, waaronder een van zijn betere live-releases: Zappa In New York.

Op zijn eigen label had Zappa natuurlijk wat meer artistieke vrijheid en dat was te merken aan de inhoud van Sheik Yerbouti, misschien wel zijn meest toegankelijke maar ook meest controversiële plaat. De dubbel-lp behandelde op niet al te subtiele wijze gevoelig liggende thema’s als religie (Jewish Princess) en homeseksualiteit (Bobby Brown Goes Down), terwijl ook de draak werd gestoken met disco in Dancin’ Fool en de titel van Peter Framptons I’m In You in I Have Been In You. Ook geslaagd was de Bob Dylan-parodie in Flakes, eerder door ons uitgeroepen tot een van de tien grappigste Zappa-songs.

Naast de flinke dosis (beledigende) humor van Sheik Yerbouti was de grotendeels live opgenomen en in de studio nabewerkte plaat natuurlijk ook weer virtuoos gespeeld, zoals te horen is in bijvoorbeeld het gitaarstuk Rat Tomago en de fanfavoriet City Of Tiny Lites. Die laatste werd overigens gezongen door gitarist Adrian Belew, ook bekend van zijn werk met o.a. Talking Heads en David Bowie.

Mede dankzij de populariteit van Dancin’ Fool en Bobby Brown Goes Down in Europa werd Sheik Yerbouti de best verkochte plaat uit Zappa’s hele carrière. Hij maakte nog wel meer hilarische albums, zoals het later in 1979 verschenen drieluik Joe’s Garage en de dubbelaar You Are What You Is (1981), maar Sheik Yerbouti geeft alleen al vanwege de gevatte titel en hoes een goed voorbeeld van de 35 jaar later nog steeds geniale humor van Frank Zappa. Dit album is alleen al om die reden een perfect startpunt voor wie zijn werk wil leren kennen.