Aanvankelijk werd er weinig aandacht besteed aan I Can’t Explain, de allereerste single van The Who. Totdat de band het nummer speelde tijdens het tv-programma Ready, Steady, Go. Hier toonden de bandleden voor het eerst op tv hun eigenzinnige filosofie als het ging om optreden, namelijk: alles moet kapot. Vandaag werd I Can’t Explain maar liefst vijftig jaar oud.

I Can’t Explain werd al in december van 1964 uitgebracht in de Verenigde Staten, maar zag pas een maand later in Groot-Brittannië het levenslicht. De Engelse groep bestond oorspronkelijk uit vier leden; leadzanger Roger Daltrey, gitarist Pete Townshend, bassist John Entwistle en de drummer, Keith Moon. Hun eerste single werd geschreven door de toentertijd negentien jaar oude Townshend. De jonge gitarist zou uitgroeien tot de belangrijkste songwriter van de groep. Tegenwoordig heeft hij meer dan honderd nummers geschreven, verspreid over de elf studioalbums van The Who. Townshend heeft ook het leeuwendeel van de legendarische rockopera’s Tommy en Quadrophenia op zijn naam staan.

Alle vier de rockers groeiden op rond Londen. Tijdens hun kinderjaren waren ze onbekenden van elkaar, behalve Townshend en Entwistle. De twee kenden elkaar van school en speelden in hun vroege tienerjaren samen in een jazzbandje. Het duo zat hierna ook in een rockband, maar Entwistle verliet deze in 1962 om zich bij The Detours aan te sluiten. Deze band was opgericht door een zekere Roger Daltrey. En wanneer The Detours de gitarist wilde vervangen, schoof Entwistle Townshend naar voren. Niet lang daarna werd de drummer van de groep, Doug Sandom, vervangen door Moon. Begin 1964 veranderde The Detours zijn naam in The Who, en sloeg Townshend tijdens een show uit frustratie zijn gitaar kapot. De bandleden raakte hierdoor geïnspireerd en besloten dit in hun act te verwerken.

De groep nam met Jimmy Page als extra gitarist een demo op van I Can’t Explain. Deze opname kwam terecht bij producer Shell Tamy, die ook gewerkt had met The Kinks, en zorgde ervoor dat de band een recorddeal in handen kreeg. Wanneer I Can’t Explain uitgebracht werd, was er niet erg veel belangstelling voor. Op een gegeven moment had The Who een plekje bemachtigd op de Britse muziek tv-show Ready Steady Go. Tijdens het optreden op tv sloeg Townshend zijn gitaar aan stukken, Moon vernietigde zijn drumstel en plotseling klom de single naar nummer acht in de hitlijsten van het Verenigde Koninkrijk. The Who zoals het tegenwoordig in de geschiedenisboeken staat was een feit. Het ging niet meer puur en alleen om de muziek. The Who was een spektakel, het was een show, en er werden vooral veel instrumenten flink mishandeld.