Drummer John Bonham liet 34 jaar geleden een grootse leegte achter bij Led Zeppelin toen hij na een dag stevig drinken in slaap viel en niet meer wakker werd. Hij was op slechts 32-jarige leeftijd gestorven. Na Bonhams dood liet de band weten niet meer verder te gaan zonder de drummer, en op een handjevol liefdadigheidsconcerten na heeft Led Zeppelin woord gehouden.

Het vierkoppige Led Zeppelin was op de bewuste dag in september aan het repeteren voor een aankomende tour door de Verenigde Staten. Ze waren samengekomen in het huis van gitarist Jimmy Page en Bonham was al vroeg op de dag sterke drank naar achteren aan het tikken. Hij bleef drinken tot in de late avond, tot hij zijn bewustzijn verloor. Na een twaalf uur durend binge had Bonham maar liefst veertig shots wodka in zijn systeem. Een assistent van de band legde de drummer op zijn zij op bed om zijn roes uit te slapen. Led Zeppelins tourmanager, Benje LeFevre, en basgitarist John Paul Jones probeerden hem in de ochtend wakker te maken, zonder succes. Ze realiseerden zich de verschrikkelijke waarheid: Bonzo was er niet meer. De drummer was zo verdoofd dat hij niet wakker werd toen zijn lichaam de alcohol begon uit te werpen. Hij was gestikt in zijn eigen braaksel. “Toen moest ik het nieuws vertellen aan Jimmy en Robert… Het maakte me erg boos – het was zo zonde”, vertelt Jones over het incident in het biografische boek John Bonham: A Thunder Of Drums. “Ik kan niet zeggen dat hij in goede vorm was, want dat was hij niet. Hij had enkele goede momenten tijdens de laatste repetitie, tot hij aan de wodka begon. Ik denk dat hij dronk omdat hij wat persoonlijke problemen had, maar zijn dood was zeker een ongeluk.”

Bonham – of Bonzo, zoals zijn collega’s en fans hem noemden – was een van de meest toonaangevende drummers uit zijn tijd. Van oorsprong een souldrummer, stond Bonham bekend om zijn snelheid, kracht, karakteristieke geluid en gevoel voor ritme. Zoals veel aspirerende drummers van zijn generatie, keek hij op tegen drumhelden uit de jazzcultuur van de jaren dertig, zoals Gene Krupa en Buddy Rich. Op vijfjarige leeftijd begon hij al te trommelen op een zelfgemaakt drumstel van voorraadbussen en koffieblikken. Op zijn vijftiende kreeg hij een professioneel drumstel van zijn vader. Bonzo werd bekend bij het grote publiek toen hij zich aansloot bij de The New Yarbirds, gevormd door Jimmy Page en Robert plant. Uiteindelijk zou deze band de naam Led Zeppelin krijgen en de muziekwereld verrijken met klassieke rocknummers als Stairway to Heaven en Whole Lotta Love.