Als Bill Withers niet onlangs op 30 maart zou zijn overleden, was hij vandaag 82 jaar geworden. De soulartiest met de donkere bariton was een grote inspirator voor vele rock- en bluesartiesten.

Bekende namen als Lenny Kravitz, Flea van Red Hot Chili Peppers en Brian Wilson van The Beach Boys benoemden direct hoe belangrijk Withers voor hun eigen muzikale ontwikkeling is geweest. Mick Jagger van The Rolling Stones liet zich ooit ontvallen dat hij Withers een van de beste songwriters van de eeuw vond.

Withers ontdekt zijn interesse voor muziek tijdens zijn loopbaan bij de Amerikaanse marine. Hij besluit in 1965 om in Los Angeles te gaan wonen en probeert platenlabels te interesseren voor zijn muziek. Intussen werkt hij gewoon door in de fabriek, zelfs wanneer Ain’t No Sunshine een hit wordt. De muzikale carrière van Withers kenmerkt zich door veel strijd met platenmaatschappijen: Withers wil zich niet laten vertellen wat hij moet opnemen of hoe zijn songs moeten worden. Na 1985 trekt Withers zich terug uit het publieke en muzikale leven, dit vergroot echter de magie rondom deze bijzondere muzikant. Een mooi moment voor vijf covers van Withers, opgenomen door wellicht zijn grootste bewonderaars.

Robert Cray – The Same Love That Made Me Laugh

Met producer Steve Jordan – die ook veel met Keith Richards werkte – nemen Robert Cray en de Hi Rhythm Section een album op vol met soulklassiekers, maar dan wel in het bekende Cray-jasje: soulvolle vocalen en sprankelend gitaarspel zoals we gewend zijn van de bluesmeester.

Sheryl Crow, Kid Rock & Keith Urban – Lean On Me

Ter gelegenheid van een benefietconcert voor Haïti speelden Sheryl Crow, Kid Rock en countryster Keith Urban een van de grootste hits van Withers live. Lean On Me is een song die veel mensen kracht geeft tijdens moeilijke tijden, ook in de laatste maanden tijdens COVID-19 werd het nummer veel gedraaid.

Joe Bonamassa – Lonely Town, Lonely Street

Voor zijn succesalbum Driving Towards The Daylight nam Bonamassa diverse covers op van blues- en soullegendes, waaronder ook Bill Withers. Lonely Town, Lonely Street rockt er op los met Aerosmiths Brad Whitford op gitaar.

Joe Cocker – Ruby Lee

Begin jaren ’80 is niet direct de beste periode voor Joe Cocker. Island Records-baas Chris Blackwell stuurt Cocker naar de Bahamas waar hij het album Sheffield Steel op neemt, dat de opmaat zal betekenen naar zijn tweede bloeiperiode. Cocker heeft een neusje voor goede covers die hij naar zijn hand zet, getuige de bijna sensuele uitvoering van Ruby Lee.

Mick Jagger & Lenny Kravitz – Use Me Up 

Met het derde album Wandering Spirit heeft Mick Jagger in 1993 eindelijk het langverwachte solosucces. De credits hiervoor gaan vooral naar de stoïcijnse producer Rick Rubin, die zich niet gek liet maken door alle mode-ideeën van Jagger, maar hem liet doen wat hij het beste kan: rocknummers zingen. Een pareltje van het album is Use Me Up, een duet samen met Lenny Kravitz.