KISS, Guns N’ Roses, Mötley Crüe, Aerosmith en zelfs The Smiths voeren steevast New York Dolls-gitarist Johnny Thunders op als grote inspiratie, voorbeeld en reden om rock & roll-muziek te gaan maken.

Johnny Thunders wordt op 15 juli 1952 geboren in Queens, New York als Johnny Genzale. Na het zien van Keith Richards tijdens het legendarische Madison Square Garden-concert, wil Thunders ook in een rock & roll-band. Samen met zanger David Johansen, gitarist Sylvain Sylvain, bassist Arthur ‘Killer’ Kane en drummer Billy Murcia vormen ze New York Dolls. Ondanks dat de band maar vier jaar heeft bestaan in de ‘officiële’ samenstelling met Thunders, is de magie er niet minder om. Thunders start na de New York Dolls een nieuwe band: Johnny Thunders And The Heartbreakers. Hij brengt twee soloalbums uit voor hij overlijdt in 1991. Waarom wordt Johnny Thunders zelfs vandaag de dag nog beschouwd als de ultieme rock- en punkheld?

1. Live-reputatie

De ‘Dolls’ bouwen een beruchte live-reputatie op in New York. Niet vanwege hun virtuositeit, maar geheel op energie. Rockiconen als David Bowie, Alice Cooper en Lou Reed bezoeken hun shows en KISS ontleent de bandnaam aan de song Looking For A Kiss. Tegelijkertijd kennen de New York Dolls geen enkele grens wanneer het aankomt op seks, drugs en rock & roll en daarom durft niemand de band een contract te geven. “Zelfs Mick Jagger durfde niet,” lacht Sylvain later. Rod Stewart is dermate onder de indruk van New York Dolls, dat hij ze uitnodigt voor zijn voorprogramma in Londen. Het verhaal gaat dat Thunders tijdens het optreden een snaar breekt tijdens een intro van een song. Omdat ze zelf nauwelijks over reservematerialen beschikken, moeten ze een snaar lenen van de gitarist van Stewart. Terwijl 8000 fans ongeduldig staan te wachten verwisselt Thunders onbewogen zijn gitaarsnaar.

2. Het eerste album

Na het optreden als voorprogramma voor Rod Stewart zijn meerdere platenmaatschappijen geïnteresseerd om New York Dolls te contracteren. Richard Branson gooit een hengeltje uit maar uiteindelijk wordt het Track records waarmee een serieus contract wordt besproken. Op hetzelfde moment gebruikt Billy Murcia aan de andere kant van de stad op een feestje iets te veel van de drugs Mandrax en verdrinkt in de badkuip. Achteraf bezien komt New York Dolls deze klap nooit meer boven. Johansen: “We waren als broers, we wisten allemaal niet meer wat we moesten doen.” Na overwogen hebben te stoppen, gaat de band toch verder met de meer ervaren Jerry Nolan. Deze blijkt ook het ontbrekende puzzelstukje in de sound van de New York Dolls, maar Nolan had als enige bandlid invloed op Thunders. De paar jaar oudere Nolan ontwikkelt zich als een oudere broer voor Thunders en probeert hem op het rechte pad te houden. Helaas ontwikkelen beide vrienden wel een toenemende liefde voor heroïne, wat de gezondheid van beiden zal opbreken. Het titelloze, door Todd Rundgren geproduceerde debuutalbum wordt door critici geprezen, maar verkoopt nauwelijks. NME noemt het album zelfs de exacte definitie van hoe rock in de ’70 zou moeten klinken.

3. Break-up en The Heartbreakers

Ook het tweede album van New York Dolls verkoopt nauwelijks. De band toert vaak en veel door Engeland, waar de populariteit groter is dan in het thuisland. Maar tegelijk ligt Thunders op ramkoers met de band en met zijn eigen gezondheid. Naast de interne ruzies laat ook platenlabel Mercury de band vallen voor een andere band, Aerosmith, die zich ondertussen goed bediend had van de riffs en sound van de New York Dolls. Een wanhoopsoffensief van manager Malcolm McLaren om de band in nazi-uniformen te laten optreden valt niet zo lekker in de Verenigde Staten.

Samen met Jerry Nolan richt Thunders The Heartbreakers op. Het album L.A.M.F. (wat staat voor Like A Mother Fucker) is zwaar geïnspireerd door de vorige band van de heren, maar ook door invloeden van Chuck Berry, Keith Richards en Ramones, en is uiteraard doordrenkt met drugs. Thunders in een interview jaren later: “Ik was heel jong toen ik met heroïne begon, jong en onschuldig. Ik dacht het allemaal te weten, maar ik wist niets en had niemand in mijn omgeving die me waarschuwde. Ik had een mooie tijd: drugs gebruiken en rock & roll spelen.” Samen met het werk van New York Dolls en het latere solowerk van Thunders behoort dit album tot de absolute statements van de punkrock.

4. So Alone

Na het uit elkaar vallen van The Heartbreakers neemt Thunders zijn eerste soloalbum So Alone op. Een keur aan rock- en punkartiesten uit de ’70 jaren levert een bijdrage: Chrissie Hynde van Pretenders, Phil Lynott van Thin Lizzy, Steve Jones van de Sex Pistols en nog vele anderen. Ondanks de gebruikelijke drugsexcessen van Thunders, weet producer en engineer Steve Lillywhite er een samenhangend geheel van te maken. Lillywhite zal later nog vaak voor The Rolling Stones werken. Op So Alone wordt pijnlijk duidelijk wat Thunders in zijn mars heeft wanneer hij zijn best doet, zelfs de kwaliteit van zijn gitaarspel stijgt tot eenzame hoogte. Tegelijk wordt ook duidelijk dat Thunders steeds verder in het isolement van een zware drugsgebruiker is beland. So Alone behoort tot het beste wat Thunders heeft gemaakt. Een klassiek album waar jonge muzikanten vandaag nog naar luisteren en inspiratie aan ontlenen.

5. Overlijden

Op 22 april 1991 wordt Thunders dood gevonden in het St. Peter Guest House in New Orleans. De gevallen punkheld verbleef op dat moment in een hotel in kamer 37 naast Willy DeVille. Deze werd direct gebeld als ooggetuige na het overlijden van Thunders: “Ik wist niet zo goed wat er gebeurd was, kennelijk leefde hij in de kamer naast mij”, verklaart hij later in een interview. “Ik heb er voor de pers toen maar een mooi verhaal van gemaakt dat hij met zijn gitaar omklemd in zijn armen gevonden was, maar dat had ik allemaal verzonnen.” Het beeld dat Thunders met zijn gitaar in zijn armen overleden was, bleef nog lang hangen in de pers. In werkelijkheid is de doodsoorzaak omhuld met vragen. Volgens de zus van Thunders leed hij al enige tijd aan een vergevorderd stadium van leukemie. Volgens Stevie Klasson, een gitarist waar Thunders samen mee speelde, was hij overvallen om zijn methadon-voorraad.

Op zijn laatste solo album Que Sera, Sera is de kwaliteit van de songs erg wisselend. Maar met I Only Wrote This Song For You weet Thunders met zijn gepijnigde lijf een van de mooiste songs uit zijn oeuvre te schrijven.