30 jaar later… is een nieuwe serie artikelen op Classic Rock Mag waarin teruggeblikt wordt op de periode van einde jaren ’80 tot 1991. Nieuwe hardrockbands schoten als paddenstoelen uit de grond, totdat de grunge-stroming een einde maakte aan deze periode. In deze serie kijken we hoe het deze bands is vergaan in de afgelopen decennia.

Het is 1988 wanneer de reeds gearriveerde bassist Billy Sheehan aan de platenmaatschappij voorstelt om met een nieuwe band te starten. Het label brengt hem in contact met gitarist Paul Gilbert, die op dat moment ook al enige roem vergaard heeft bij de band Racer X. Zanger Eric Martin wordt erbij gehaald en tijdens de eerste repetitie neemt de ervaren drummer Pat Torpey plaats achter de kit. Torpey heeft dan ook al sessiewerk gedaan voor The Knack en Belinda Carlisle.

Er is direct chemie tussen de bandleden. Paul Gilbert zei over het debuut: “Ik denk dat we het grootste deel van het album binnen een week hebben geschreven. Ik heb nog nooit in een band gezeten waarbij het schrijven zo snel en zo goed ging.” De albumopener en single Addicted To That Rush krijgt redelijk wat airplay en belandt op de 39e plaats in de rockcharts. De ervaren muzikanten van Mr Big kiezen bewust niet voor de makkelijke weg om een ballad als eerste single uit te brengen. Ze willen niet dat hun carrière vastgepind wordt op één langzaam nummer. De grote doorbraak van Mr Big komt echter alsnog met de harmonieuze ballad To Be With You van het tweede album Lean Into It uit 1991. Van de opvolger Bump Ahead (1993) wordt de Cat Stevens-cover Wild World ook een wereldwijde hit.

De enorme populariteit in zowel de VS als in Japan legt veel druk op de bandleden, waardoor de irritaties steeds hoger oplopen. In 1999 wordt Paul Gilbert vervangen door Richie Kotzen, waarmee nog twee albums worden opgenomen, voordat Mr Big er mee stopt. Toch komen de originele leden in 2009 weer bij elkaar en nemen ze ook weer nieuw materiaal op. Het noodlot treft Mr Big wanneer in 2014 de ziekte van Parkinson wordt gediagnosticeerd bij Pat Torpey. Al snel is hij niet meer in staat om te drummen. Hoewel Mr Big het imago had een samengestelde band te zijn, blijkt dan dat de vriendschap dieper zit dan gedacht. Pat Torpey blijft tot zijn overlijden op 7 februari 2018 drumproducer bij de band en verzorgt live de achtergrondzang. Zanger Eric Martin werkt in augustus 2018 aan nieuw materiaal voor een album: “Dit kan heel goed ons laatste album worden, zonder Pat is de drive er voor mij een beetje uit.”

Gitarist Paul Gilbert is nog regelmatig in het clubcircuit in Nederland te bewonderen, net als zijn collega’s Richie Kotzen met The Winery Dogs en Billy Sheehan met Sons Of Appollo.

To Be With You (1991)

Ondanks het feit dat grungebands als Pearl Jam en Nirvana op dat moment populair zijn, lijkt Mr Big als een van de weinige hardrockbands daar weinig last van te hebben. To Be With You laat goed horen hoe sterk Mr Big is in harmoniezang.

Addicted To That Rush (1989)

De eerste single van het debuut was commercieel nog geen groot succes, maar in de eerste veertig seconden laat dit nummer direct horen waar Mr Big voor staat; Billy Sheehans ‘tapping’ op de bas ondersteund door het ritme van Torpey, de agressieve duels tussen Paul Gilbert en Sheehan, en wanneer Martin invalt, komt de unieke sound van Mr Big helemaal tot leven.

Take Cover (1996)

In dit nummer hoor je dat Mr Big geen alledaags bandje is. Vier getalenteerde muzikanten passen perfect bij elkaar als in een puzzel.