Er zijn weinig klassiekers die iedereen zo gemakkelijk meezingt als Sweet Home Alabama van Lynyrd Skynyrd. Het is ook vrij algemeen bekend dat de song een antwoord is op een nummer van Neil Young. Maar hoe zat dat ook alweer?

Het is het jaar 1974 wanneer Lynyrd Skynyrd  door de VS toert en het nummer Southern Man regelmatig op de radio te horen is. In de songs Southern Man en Alabama zet Neil Young de Zuidelijke Staten als racistisch en achterlijk weg. Zanger Ronnie Van Zant heeft heel andere ervaringen in het Zuiden; hij vindt de mensen vriendelijk en gastvrij en besluit een antwoord op Youngs nummers te schrijven.

De tekst van Sweet Home Alabama heeft Lynyrd Skynyrd veel kritiek opgeleverd. Met name de passage ‘In Birmingham they love the Gov’nor, boo boo, boo/Now we all did what we could do/Now Watergate does not bother me, does your conscience bother you?/Tell the truth’ De tekst doelt op gouverneur Wallace, een groot voorstander van rassenscheiding. Ronnie Van Zant zei daar later over: “De ‘boo, boo, boo’ is onze afkeuring. Neil Young deed alsof alle mensen in het Zuiden hetzelfde denken, maar we kennen het verschil tussen goed en slecht.” Van Zant ergerde zich ook aan de hypocrisie, want met Watergate hadden de Noordelijke Staten ook hun problemen.

Volgens gitarist Gary Rossington was er absoluut geen sprake van ruzie tussen Lynyrd Skynyrd en Neil Young. “We waren allemaal groot fan van Neil, ons antwoord was een grappig bedoeld muzikaal statement.” Neil Young heeft later gezegd dat hij de teksten van Southern Man en Alabama niet meer zo zou schrijven: “Ze waren beschuldigend en neerbuigend”. Young eerde de in het vliegtuigongeluk omgekomen leden van Lynyrd Skynyrd in 1978, met een medley van Alabama en Sweet Home Alabama. Volgens de overlevering heeft hij Alabama daarna nooit meer live gespeeld.

Sweet Home Alabama gaat over je ergens thuis voelen, met alle voor- en nadelen van die plek. Gary Rossington: “Welke plaats je ook vandaan komt, iedereen herkent dat gevoel.”