Als het over het ontstaan van de rock & roll gaat, vallen de namen van Elvis Presley en Buddy Holly al snel, maar Bill Haley was toch echt de eerste met mainstream rock & roll-succes.

De te vroeg overleden Bill Haley was vandaag 95 jaar geworden. Als kind groeide Haley op met een ooghandicap, waardoor hij erg verlegen was. In de familie werd veel muziek gemaakt en al snel leerde Haley gitaarspelen en op jonge leeftijd was hij al actief in verschillende countrybands. In 1948 kwam Haley in aanraking met muziekschrijver en publicist James Myers. Haley zwierf tussen de op dat moment net opkomende platenmaatschappijen met illustere namen als Atlantic Records, Gotham Records, Keystone Records en uiteindelijk Holiday Records. Ze namen in 1951 een cover op van Rocket 88, waarop gitarist Danny Cedrone een gitaarsolo speelde die hij later exact hetzelfde zou spelen op Rock Around The Clock.

Myers wist Haley te plaatsen bij het grote Decca Records, op voorwaarde dat alles wat Haley zou opnemen voor de helft bestond uit nummers van Myers. Rock Around The Clock is geschreven door Myers en Max Freedman, een songschrijver uit Philadelphia. Niemand zag veel potentie in het nummer en op dat moment bestond er nog geen muziekstroming die we later rock & roll zouden gaan noemen. Rhythm & blues was voor veel blanke luisteraars te ver verwijderd van wat ze op dat moment gewend waren te horen op de radio. Haley voegde slim country- en swing-elementen toe aan R&B-songs en gaf de gitaar met traditionele blues-riffs een meer prominente rol.

In eerste instantie werden er in 1953 zo’n 75.000 singles van Rock Around The Clock verkocht, maar toen het nummer met andere hits van Bill Haley And The Comets in de film Blackboard Jungle verscheen, stond het nummer 8 weken op nummer 1 in de Billboard Top 40. Voor de beeldvorming: Elvis’ eerste nummer zou pas een jaar later worden uitgebracht. In vele Europese landen was Rock Around The Clock het eerste rock & roll-nummer dat op de radio te horen was.

Haley had nog enkele hits na Rock Around The Clock, maar werd al snel overschaduwd door de jongere, meer sexy, Elvis Presley. Ook het contract met Myers hielp het succes van de rock & roll-ster niet echt, omdat hij gebonden was aan de nummers die hij moest uitbrengen.

Haley stopt halverwege de jaren ’70 met optreden. Hij heeft grote psychologische problemen en lijdt aan waanbeelden. Achteraf wordt zijn rol in de historie van de rock & roll door sommige critici uitgelegd als een uitbuiter van de R&B-muziek, terwijl hij juist de verbinding heeft gelegd tussen de ‘zwarte’ R&B en de ‘blanke’ countrymuziek. “We hebben niemand willen kwetsen of uitbuiten, muziek is altijd het belangrijkste geweest,” zou Haley hier later zeggen. In 1987 wordt hij bijgezet in de Rock & Roll Hall Of Fame.