Bruce Springsteen kwam op het idee voor The River door een gesprek dat hij had met zijn zwager. Deze was net zijn baan in de bouw kwijt geraakt en moest, zoals velen in die tijd, ploeteren om het hoofd boven water te houden. The River gaat over de teleurstellingen en desillusies in het leven. Toen Springsteens zus het nummer voor het eerst hoorde, wist ze meteen dat de ‘shotgun wedding’ waar Bruce over zong over haar ging. Verder diende het Hank Williams-nummer My Bucket’s Got A Hole In It als inspiratie.

Het nummer The River komt van het gelijknamige album. Die plaat zou eigenlijk eind 1979 uitkomen, maar The Boss was niet tevreden met het materiaal tot dan toe en besloot nog een jaar langer aan meer songs voor een dubbelalbum te werken. Springsteen wilde een album dat minder donker zou klinken dan zijn voorganger Darkness On The Edge Of Town uit 1978. In 2015 zei Bruce in de show van Jimmy Fallon daarover: “We hadden al de band met alles erop en eraan. Er was niet zo veel geld meer. Met The River wilden we een ander publiek bereiken. Dat lukte, nu kwamen er ook vrouwen en stellen naar de shows, dat was bij de vorige albums nog niet het geval.”

Het album wist de nummer 1-positie in de VS te bereiken, hoewel het lied The River daar nooit als single is uitgekomen. In Nederland bereikte The River de twaalfde positie en de afgelopen tien jaar stond dit nummer altijd ergens bij de bovenste dertig posities van de Top 2000.